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第二十九回 相思相见知何日 此时此夜难为情

落日风雷 XVLEII 28115 2003.04.12 22:59

    凛冽的北风无情地鞭笞着中州大地。大河两岸十年九灾,土地十分贫瘠。旷野一望无际,不见草木,零落的积雪遮盖不住****的沙土,在肆虐的狂风中漫天飞舞。往昔震慑中州,威严肃穆的雄城开封,在三十万盗贼的围攻中苦苦支撑了数月,如今已是残破不堪。城外的盗众营寨连绵无际,狼烟缕缕,笳鼓之声不绝。开封城却是一片死寂,仿佛是湮没在大海中的孤岛,渺小得可怜。

  盗首龙在天去年秋在洛阳僭号称帝,听军师陆鸿儒之计,设下十面埋伏,大败萧定乾于荥阳。萧定乾的部众多是雁北子弟,长于骑射,骁勇善战,人称萧家军,与盗匪交战从未落于下风,经此一战,元气大伤。龙在天除去了心头大患,气势更为骄狂,留长子龙在潜守洛阳,亲领二子三子,收罗盗众三十余万,进逼开封。陆鸿儒只因在其称帝时曾劝谏过几句,龙在天心中不喜,便将他留在洛阳,派了一个闲职。在龙在天看来,萧定乾新败,无力再战,开封城唾手可得。纵横中原,再无敌手,即可挥师直捣京师,成帝王之业。

  萧定乾岂是易与之辈,败归之后,深知难以力敌盗贼数十万大军,唯有死守待援,徐图良策。收集逃散的部众,征集四乡民夫,得精兵数万,严密布置城防,枕戈待旦。贼军队伍庞大,行动迟缓,又无攻城的准备,仓促上阵,使用简陋的云梯爬城。守军居高临下,滚木擂石雨点般打下来,又用长竿绑上铁叉,将靠上城墙的云梯一一推落。盗众不是被木石箭雨打死,便是从数丈高的城墙上跌落,骨断筋折。连攻十余日,死伤枕藉,一无所获。

  龙在天被迫下令停止攻城,却另选军中身手敏捷者,悬以重赏,募得勇士三千,乘夜偷袭。萧定乾见敌军多日没有举动,猜知必有诡谋,严加戒备,令弓弩手埋伏于瓮城之侧。是夜盗众来袭,先由高手爬上城墙,开启城门,放后军冲入。不料守军伏兵齐出,截断归路,瓮城万箭齐发,三千勇士尽数葬身乱箭之下。

  龙在天一计不成又生一计,挖掘地道,直通城下,准备添放火yao,炸开城墙。萧定乾早有提防,城内每隔数十丈便有一个大缸,半截埋入土中,派遣士卒日夜伏地听声,一有动静便掘地灌水,地道中的盗众皆被溺毙。

  盗众顿兵于坚城之下,士气渐馁。龙在天智竭计穷,毫无作为,便又想到了军师陆鸿儒,派人火速请到军中求计。陆鸿儒没有让他失望,献计用抛石机攻城,绘出图样进呈龙在天。龙在天大喜,下令砍伐树木,连夜赶制。不出三日,制成抛石机数百具,从百里外运来巨石,一切准备停当,龙在天便下令攻城。盗众依陆鸿儒之计,在城下虚张声势,擂鼓呐喊,守军登城迎战,正中奸计。无数巨石从天而降,雨点般落在城头,守军被打死者不计其数。连续吃过几次亏,萧定乾想到了应付的办法,令大军于城后躲避石雨,只派少数军士持巨盾在城头了望。抛石机虽有威力,却很难取准,不辨敌我,抛石便不能爬城,爬城便不能抛石。接战多日,盗众只占到些小便宜,仍无法攻破城池,反而让守军得到大量巨石,弄巧成拙。

  陆鸿儒再次献计,赶制冲车撞城。冲车车体是一根合抱的巨木,下装车轮,上有挡板遮挡箭雨,后藏力士百余。合百余人之力撞上城墙,力有万钧。守军支持不住了,城墙接连被撞破,盗众从缺口处蜂拥而入。萧定乾亲自督军反击,与敌反复争夺,双方惨烈搏杀,尸积成山,反将缺口填上,成为一道肉墙,盗众又不得入。

  就这样城池破了堵,堵了破,守军伤亡惨重,消耗殆尽,眼见城池早晚必失。萧定乾忧心如焚,冥思苦想,终于想出一个奇谋。这天夜里,北风凛冽,滴水成冰。萧定乾下令全城百姓尽数出动,担水上城,沿城墙淋下。水迅即冻结成冰,一层又一层浇上,厚达数尺,一夜之间铸成了一座坚城。

  翌日一早,陆鸿儒得报出营观看,惊得目瞪可呆。坚冰光滑如镜,浑不着力,冲车撞不动,士卒更无法攀爬。他陆鸿儒纵然有吕望张良之才,呼风唤雨之能,此时也束手无策。仰天长叹:“天不绝开封,岂是人力所能相抗。”

  战事就此僵持住,盗众攻不进去,守军也无力退敌。双方都盼望着开春,一方是盼望开春会有援军到来,另一方则是盼望冰墙融化。盗众三十几万人,每日粮秣之耗甚巨,军中存粮有限,南阳洛阳等地的仓储也不敷使用。派人四出觅粮,所获却少得可怜,眼见已支持不过这个冬天。龙在天却不甘心退兵,嘴边的肥肉岂能轻易放弃。

  这日深夜,北风怒号,乌云遮去了月光,漆黑一片。一个黑衣蒙面人悄然来到匪寨门前。寨门前松明火把照耀如同白昼,这蒙面人却似从夜幕中冒出的鬼魂,守门的众军士吓得两腿打战,颈根生寒。一个小头目壮着胆子叫道:“什么人?站住!别,别过来!”

  那蒙面人却似乎并未听闻,依然前行如故。小头目更加惊恐,几乎扔掉兵刃,转身逃走。一个机灵鬼看出了门道,拉住小头目,低声道:“老大,别怕,他是人不是鬼,有脚印的。”小头目定睛一看,果见蒙面人身后留下一行浅浅的足印。小头目颇为识货,地上积雪厚达半尺,足印却浅浅的不足三分,来人必是一位武林高手无疑。当下小头目换上一付笑脸,上前道:“这位大侠从哪里来?有何贵干?”

  那蒙面人语音冰冷,不带一丝生气:“我要见你们当家的。”这人口气好大,可见来头不小。小头目暗暗心惊,问道:“今夜是三公子……,不,三皇子执掌中军,您是要见他吗?”蒙面人道:“龙在渊?只怕他作不了主。”小头目道:“三皇子最得老皇爷宠信,总揽大小事宜,没有他作不了主的。您有什么事就告诉小人,小人也好通报。”

  蒙面人道:“军机大事,岂能轻易泄漏。你只管通报就是。”小头目为难道:“这就不好办了。不知道什么事,只好一级一级转报上去,先禀告巡营官,巡营官禀告将军大人,将军大人请示贺侯爷,再由贺侯爷上奏三皇子。如果三皇子心情不好,说声不见,您岂不是白跑了一趟。”蒙面人冷笑道:“龙在渊好大的架子。我不能久等,你只说我从开封城里来,欲助他成一大功。他要见便见,不愿见我立刻就走。”

  听说这蒙面人是从开封城里来的,小头目知道事关重大,忙道:“请您稍候,小人马上通禀。”说罢撒腿奔入营中,去找巡营官。那巡营官也知这事非同小可,不敢怠慢,飞速向上禀报。龙在渊很快就得到了消息,一声“有请”,中军大营顿时骚动起来,两名门神般的军官持令箭去营门将蒙面人接入中军。

  中军大帐戒备森严,千余名金甲力士四面围定,帐前刀斧手两厢排开,一个个状如凶神恶煞,刀光耀眼,杀气腾腾。那蒙面人视刀山剑林如无物,昂然直入,目不斜视,到帐前卓立不跪。两厢力士齐声喝道:“大胆!无礼!快快拜见三皇子。”蒙面人游目四顾,冷笑道:“草莽流寇,枉自称尊,终难登大雅之堂。座上是沐猴而冠,座下是狐假虎威,不伦不类,可发一笑。”

  龙在渊脸色顿时沉下来,冷冷道:“尊驾莫非是来教训本皇子的?口出狂言,好大的胆子。”左右侍从闻声而动,刀剑出鞘,只待龙在渊一声令下,便一拥而上,将蒙面人砍为肉泥。

  蒙面人却镇定如恒,平静地说道:“久闻卧龙山庄诚意纳贤,原来是刀剑上的诚意。如此慢待天下英雄,当真耳闻不如目见。”龙在渊的脸色说变就变,忽然转怒为喜,爆发出一阵大笑,说道:“尊驾果然好胆气,佩服,佩服!请教贵姓高名,求见本皇子有何见教?”

  蒙面人道:“在下姓王,自开封城中来,有一桩大功要献与三皇子。”龙在渊目光一亮,问道:“尊驾姓王,莫非是银剑潘安王大侠?久闻大名,如雷贯耳,今日得见,三生有幸。王大侠在萧定乾军中效力,你我当为仇敌,所谓大功又从何说起?”蒙面人道:“事关机密,不可轻言。帐中侍卫如云,剑拔弩张,三皇子是有意摆排场,还是畏惧王某行刺?”龙在渊大笑道:“王大侠是个爽快人,直言无讳。本皇子也不能太小气,左右,退下!”

  众力士遵命退出帐外,以三皇子的武功何惧区区刺客,大家也不甚担心。这时大帐内只留下他们两人,龙在渊道:“中军禁地,无人敢来窃听,王大侠现在可以直说了吧?”

  蒙面人道:“三皇子想不想攻取开封,扫平中原?”龙在渊道:“本皇子志在天下,又何止于扫平中原。开封城我早晚必取之。”蒙面人冷笑道:“三皇子倾尽全力,费数月之功,无尺寸之得,顿兵于坚城之下,粮秣耗尽,指日之间便得卷甲退军,犹大言早晚必取之,可笑,可怜!”龙在渊道:“王大侠莫非有意助我?”蒙面人道:“在下正有此意,只要三皇子答应一个条件,三日之内在下将开封城双手奉上。”

  龙在渊心中大喜,却仍有不信之意。说道:“王大侠好大的口气。想你不过是萧定乾军中一小卒,职微言轻,有何能为奢言献城?”蒙面人愠道:“在下不惜身家性命,甘冒天大的风险前来献计,仍不能取信于三皇子,枉费一番苦心。留此无益,告辞了。”说罢拂袖就走。

  龙在渊身法如电,鬼魅般逸出,拦住去路。长揖到地,赔笑道:“恕龙某无状,这厢赔礼了。王大侠也未免太过苛责,这般藏头露尾,不以真面目示人,如何能让龙某相信。”

  蒙面人冷冷一哼,微微昂起头,缓缓扯下蒙面巾。说道:“三皇子看清楚了,我王剑雄可是假的。”只见他长眉入鬓,目似寒星,果然俊逸不群,无愧于银剑潘安之号。龙在渊心中不禁生出一丝妒念,大笑道:“我在阵前见过大侠尊容,货真价实,决不会错。大侠说要将开封双手奉上,不知如何行事?”

  蒙面人王剑雄道:“三日之后,西关轮由在下值夜。那时在下联络几位心腹兄弟,在城头举火为号,大开城门,迎接三皇子入城。连日战事平静,城中十分懈怠,萧定乾毫无防备。三皇子挥军杀他个措手不及,开封城唾手可得。”

  龙在渊道:“王大侠可有万全的把握?”王剑雄道:“没有把握在下不会来。三皇子不要忘了,在下还有条件。”龙在渊大喜,说道:“只要能取下开封,王大侠当居首功,不论什么条件都可以答应。子女玉帛,公侯之位,予取予求,龙某决不会吝啬。”王剑雄毫不动容,说道:“在下不是为功名富贵而来,只想向三皇子讨一个人。”龙在渊奇道:“是哪一位?”王剑雄缓缓吐出三个字:“萧若男。”

  龙在渊心中恍然,大笑道:“正所谓英雄难过美人关。听人说那萧若男貌似天仙,艺胜须眉,也只有王大侠这般英雄人物方能配得上她。王大侠尽管放心,龙某一定传令诸军,务必生擒之,完整无缺地交给大侠。到时候可别忘了请我喝杯喜酒,哈哈!”

  王剑雄目现异光,飘飘然似乎好事已偕,佳人在抱。当即单膝点地,说道:“多谢三皇子成全,在下必效死力以报大德。”龙在渊大笑道:“你我各有所好,各取所需,你成全我去开封,我成全你得美人,彼此彼此,何必言谢。”王剑雄顿生知己之感,终于露出了难得一见的笑容,说道:“今夜有幸拜识龙兄,足慰平生。可叹小弟此行匆忙,不能久耽,就此告辞。三日之后取下开封城,再与龙兄畅叙,聆取高论。”

  称呼一改,两人便亲热了许多。龙在渊堆起笑容,说道:“三日之后,愚兄定备齐人马,等候贤弟佳音。”挽起王剑雄的手臂,直送出辕门外。殷殷话别,似有不舍之意,目送王剑雄的身影远远地消失在苍茫雪色之中。

  返回中军帐,龙在渊立刻换了一付脸色,阴沉得可怕。屏风后转出军师陆鸿儒,大冷的天,手上还潇洒地摇着一把羽毛扇,俨然以卧龙先生自居。上前当头一揖,笑道:“恭喜三皇子,贺喜三皇子。三日之后,夺取开封,睥睨中原,霸业成矣!”

  龙在渊道:“军师以为王剑雄是诚心来归,不是萧定乾的诱敌之计?”陆鸿儒笑道:“我敢担保,三日后三皇子必能在开封城中高坐。萧定乾自视甚高,纵然行诈,也不会不爱惜爱女声名,使用如此不堪的手段。那王剑雄投身萧定乾军中,本就志在萧若男。苦苦追求多年,未得美人芳心,暗怀怨恨,另生异念,当在情理之中,断不会有假。”

  龙在渊喜形于色,纵声大笑道:“军师高见,解我心中之疑。那姓王的被美色冲昏了头,真是天字第一号的大傻瓜,居然想与我龙在渊称兄道弟,凭他也配。”陆鸿儒道:“三皇子所言极是,此人金玉其表,蛇蝎其心,贪图美色,背主忘义。今日他能背叛萧定乾,焉知来日不会背叛三皇子。三皇子尚须加意提防,不可委以重任。”龙在渊双目寒光暴现,冷笑道:“事成之后,我必杀之。听说萧若男国色天香,美艳无俦,岂能便宜这蠢材。”

  龙在渊得意忘形,无意中透露出心中的恶念。陆鸿儒听得暗暗心惊,他对这位三皇子太了解了,心想:“王剑雄和你龙在渊是一路货色,为了美色什么事都做得出。他是背主忘义,你是背信弃义,无故杀戮功臣。今天能杀王剑雄,焉知来日不会杀我。龙氏父子天性凉薄,我陆鸿儒投错了主子。今后须小心从事,以免惹下杀身之祸。”

  三天的时间在平静中过去了,龙在渊与父兄暗中备齐人马,选精兵猛将为前部,密令各营将士人着甲马上鞍,只待入夜后出兵。表面上却看不出任何迹象,萧定乾被蒙在鼓里,不知大祸将至。

  北风呼啸,大雪纷飞。开封城一片宁静,家家户户进入梦乡。守城的兵勇大多缩在城墙下的棚屋里躲避冬夜刺骨的寒风,只有三三两两的警哨在城头巡游。连日激战,萧定乾食不知味,睡不安枕。今夜终于能够返回帅府,解甲安寝,享受这大战之中的片刻安宁。

  天过三更,西关突然火起,人喊马嘶之声惊动了睡梦中的众军士。登上城头观看,只见火光冲天,杀声大作,城外黑压压的敌营在这一瞬间骚动起来,无数枝火把映红了静寂的夜空。无边无际的盗众鼓噪而出,向城下拥来。

  众兵勇慌忙上城迎战。盗众却只是虚张声势,箭枝雨点般地射上来,却不架云梯攻城。西关方向越来越乱,官兵如潮水般败退下来。城中空虚,再加上敌情不明,只有小队官军仓促迎战,挡不住蜂拥而至的盗众。探马报入帅府,萧定乾大惊失色,匆匆点齐几百名亲军,披甲提刀,飞马杀向西关。沿途逃散的溃卒见到大帅,惊魂稍定,乱糟糟地跟在几百亲军之后,返身向回杀。

  一名魁梧的中年军官裹挟在溃兵中败逃下来,盔歪甲斜,狼狈不堪。迎头撞上萧定乾,他惊得滚鞍下马,气急败坏地大叫道:“大帅,西关失守了。贼人已经杀进城,咱们败了。”萧定乾大怒,喝道:“闭嘴!你这胆小鬼,害怕了吗?”那魁梧军官是个红脸汉子,最受不得讥嘲。闻言又惊又愧,热血上涌,瞪眼叫道;“我律仁达不是孬种,只要大帅在,刀山火海我也决不皱眉。”说到做到,他飞身上马,紧随在萧定乾身后,惧意尽除。

  驱马前驰,只见街口处正有一个剽悍军官挥舞长刀力敌蜂拥而至的盗众,部下士卒所剩无几,他身上也带了几处刀伤,却死战不退,马前躺满了敌军的尸体。律仁达刚才在萧定乾之前大失颜面,现在急于挽回,拍马舞刀而上,大叫道:“江兄,我来助你!”

  这位江兄正是当年拦河行劫,与天赐不打不相识的飞鱼江涛。当年他脱离大河帮,至开封投军,跟随萧定乾转战南北,积功升为游击将军,已非昔日吴下阿蒙。他孤军力敌盗众,已经精疲力竭,危在旦夕。幸亏律仁达及时赶到,两人联手,压力稍减。律仁达身手颇为不弱,长刀神出鬼没,转眼间便有十余名贼人倒在他的马前。

  萧定乾所率的几百亲军都是百里挑一的勇士,训练有素,无不以一当十,贼众抵挡不住,稍稍后退。但蜂拥而至的盗众何止千百,驱不尽杀不绝,很快便形成混战。官军以寡敌众,伤亡惨重,陷入重围。律仁达江涛保护萧定乾左冲右突,形势万分殆危。

  忽听身后蹄声隆隆,喊杀之声大作。众官军惊然回首,无不大喜过望。一枝官军铁骑如飞而至,为首一员女将英姿飒爽,正是萧若男。这枝骑兵是官军中的精锐,萧定乾从雁北带来的子弟兵,一向由萧若男统辖。萧若男虽是女子,其才智武功却不弱于男儿,治军严明,用兵有方,每逢战阵必身先士卒,深得将士拥戴。这枝骑兵与盗贼多次交战,向未落于下风。几个月前的一场败绩,萧定乾也是依靠这枝铁骑方力保得脱。萧若男到的正是时候,三千铁骑前赴后继,勇猛冲杀,贼众便支持不住了,纷纷向后败退。众官军精神大振,狂呼呐喊,驱马如飞,紧追不舍,渐渐接近西关。

  敌阵之后,鼓角之声忽起,逃散的盗众两厢分开,闪出一队雄壮的骑兵。为首三员敌将,一人长发披肩,面目狰狞,手横一把鬼头大刀。一人豹头环眼,虬髯如戟,提一条虎尾钢鞭。最后一人身高丈二,体壮如熊。这三员敌将正是狂狮猛虎白熊,狂狮猛虎乘马,白熊却因身体太胖,寻常马匹不堪重负,骑的是一头利角猛牛。

  这三人是贼中悍将,所领贼众都是卧龙山庄的老部属,龙氏父子的死党,个个身手不俗,勇猛无比。双方交手,难分高下,异常惨烈。萧若男敌住狂狮,刀来枪往,全是硬接硬架的招式,丝毫不落下风。律仁达江涛却不是猛虎白熊的对手,战不数合便岌岌可危。

  萧定乾年轻时也是一员军中骁将,有万夫不挡之勇。只因身为中军主帅,麾下精兵勇将如云,不必他亲自出战。如今身陷危境,眼看着一个个跟随多年的老兄弟倒卧在血泊中,他又痛又恨,再也按捺不住汹涌的杀机,拍马前冲,砍翻挡路的贼众,抢到律仁达江涛马前,舞刀左砍右劈,将猛虎白熊一齐接下。

  酣战良久,情况越来越糟,拥入城中的贼众逐渐增多。陆鸿儒调派有方,贼众分两路包抄,沿城墙直取南关北关,内外夹攻。南关北关相继失陷,城门大开,贼众通行无阻,来势如潮。官军溃不成军,四散奔逃。萧定乾一军的侧后也出现大队贼骑,腹背受敌。萧定乾遥望西北南三面冲天而起的大火,回顾浴血奋战,伤亡殆尽的部众,自知大势已去。英雄末路,悲凉之情蓦然涌上心头,仰天长叹道:“朝廷以中原大事相托,可叹我萧定乾无能,丧城失地,就连开封这尺寸之地也不能保全,尚有何面目立于天地之间。”

  萧若男大惊,奋力杀退狂狮,回身叫道:“爹,留得青山在,不怕没柴烧。咱们赶快突围,重整军马,再夺回开封。”萧定乾须发皆扬,大叫道:“只有战死的萧定乾,没有弃城而逃的萧定乾。为父誓与开封城共存亡,你快率弟兄们杀出去,将来也好为我报仇。”萧若男哭叫道:“爹,要走咱们一起走,要死咱们死在一起。”萧定乾怒道:“胡说!这是本帅军令,谁敢不从。律仁达江涛开路,鸣环凝霜保护小姐,快走!”律仁达江涛等均不知所措,照理说大帅军令不能违抗,但这时丢下大帅逃走岂不成了无耻的懦夫。萧定乾急叫道:“乘现在东关未失,快快逃走,迟则不及。”

  忽听敌阵之后有人狂笑道:“龙某人在此,谁也别想逃走。”旗门开处,闪出一彪人马。为首那将铁盔铁甲,火红的战袍,手持一把金背大环刀,飞马而至,正是龙在田。萧定乾又惊又急,叫道:“丫头,你再不走为父就白死了。”催马直迎上去,奋神威力战群贼。狂狮猛虎白熊等抵挡不住,节节败退。贼众心惊胆裂,一时竟无人敢近。

  萧若男心中大恸,双目噙满泪水。父亲说的不错,他戎马半生,战功赫赫,威震华夏。如今既负守土之责,便当与开封城共存亡,焉有弃城而逃的道理。自己现在不走,父亲就白死了,将来谁为他老人家复仇?萧若男强忍心中剧痛,率军撤向东城。萧定乾回顾女儿已经走远,心中大慰,奋力杀退群贼,向北方遥作三拜,拔剑自刎。热血流尽,染透征袍,身躯却屹立不倒,仿佛仍在当路御敌,保护女儿安然远去。贼众慑于其余威,骇然色变,逡巡不前,忘了去追赶逃走的萧若男。

  萧若男一步三回首,只见父亲孤单的身影渐渐湮没在潮水般拥至的贼众之中。她紧咬下唇,血水渗出,却不觉疼痛。心中大叫:“父亲,女儿会回来的。龙在田狂狮猛虎这些恶贼,女儿一定要把他们刀刀斩绝,以慰您老人家在天之灵。”

  东关守军正在拼死抵挡敌军的进攻,城上城下,死伤枕藉。萧若男率军杀开一条血路,直冲到城门下。守将下令开城,千余官军跃马冲出,势不可挡。陆鸿儒百密一疏,贼众精锐全部集中于西关,却没有安排人马拦截突围的官军。东关外的贼众多为步卒,如何敌得过这如同困兽般勇猛的官军铁骑。萧若男一鼓作气,踏破敌营,透围而出。那东关守将却不逃走,下令关城,抵抗追兵,死战不退,力尽而亡,麾下士卒全部殉难。

  破晓时分,大雪初晴,血色的朝阳染红了远山旷野。萧若男率军踏过冰封的大河,驻马于北岸。连夜鏖战,奔驰数十里,依仗求生之念支持着,终于杀出了重围。现在稍一松懈,众军疲惫困倦交加,纷纷躺倒在雪地上。

  开封城的方向一缕缕浓烟冲天而起,缭绕不散,远在几十里外也清晰可见。盗贼每攻破一城都要纵兵烧杀劫掠。这一次顿兵于开封城下数月,伤亡惨重,今朝侥幸得逞,必肆意行凶泄愤,开封百姓的一场劫难无法避免。看这滚滚浓烟,可知火势不小,只怕全城已经尽数化为灰烬了。

  萧若男凭河南望,欲哭无泪。任寒风吹起血迹斑斑的战袍,棉衣被汗水湿透,其冷如冰,她却丝毫不觉。律仁达江涛相对无言,扼腕长叹。大帅战死,人马死伤溃散殆尽,今后将何去何从,何时方能报仇雪耻?

  萧若男忽然回身,目光扫过遍地残兵败将,落在律仁达江涛脸上,说道:“二位将军,我打算进京请兵再战,夺回开封。你们如果愿意跟随,便与我一同进京。如果不愿,去留自便,我决不阻拦。”

  江涛昂然道:“末将誓死跟随小姐,赴汤蹈火,绝无二心。”律仁达却垂头丧气,默然无语。江涛冷笑道:“律将军,你害怕了不成?”律仁达环眼一瞪,吼叫道:“你******懂个屁!我律仁达这个律姓源自耶律,与小姐的萧姓当年都是契丹望族。咱们都是大辽国的子孙,你们汉人自家打打杀杀争天下,与咱们契丹人何干?”江涛却不动怒,冷笑道:“汉人也罢,契丹人也罢,一样都是朝廷子民,有何分别。你一定是害怕了。想走就直说,何必编造一个冠冕堂皇的理由。你这种胆小鬼去留无足轻重,滚回你的雁北老家去吧!咱不稀罕。”

  律仁达气得脸皮涨成猪肝色,大叫道:“放屁,放屁!你姓江的又是什么东西,出身江湖匪类,来路大有问题。投效大帅,一定别有用心,说不定就是反贼的探子。昨夜西关失守,一定是你里应外合打开的城门。我还没找你算帐,你倒神气起来了。”

  早年的经历江涛讳莫如深,从不向人提起。今日被律仁达揭破旧疮,不禁又羞又恼,大叫道:“不错,我江涛确是出身匪类,当年就在这大河两岸杀人越货,人称飞鱼。后来有幸遇上一位李公子,他以德报怨,救了我的性命。蒙他开导,我江涛从此洗心革面,投效大帅军中。冲锋陷阵,从未落于人后,赤胆忠心,何曾怀有异志。律将军怀疑我暗通反贼,我也无话可说,杀剐任便,你看着办吧!”

  律仁达嘴上叫得凶,真让他动手却有踌躇了,腰刀拔出一半,迟迟不动。萧若男道:“浪子回头金不换。我相信江将军绝非反贼奸细。”转向律仁达,目光却变得异常冷峻,说道:“律将军要走,我不阻拦。但你要记住,你是汉人,不是契丹人。汉人契丹人世代通婚,早已亲如一家。你的祖母母亲都是汉人,契丹祖先传给你的除了半个姓氏还有什么?”

  律仁达又惊又愧,冷汗涔涔而下。伏拜于地,说道:“我律仁达不是贪生忘义之辈,绝不敢弃小姐而去。我只是替大帅不值。咱们坚守开封数月,孤军奋战,多少兄弟血染沙场。朝廷却不发一兵一卒,坐观胜败。大帅又不是神仙,不会呼风唤雨,撒豆成兵。区区一座开封城,人马不过三万,能支撑多久?大帅不是死在反贼手里,而是被朝廷害死的。朝廷既然无恩无义,咱们又何必自作多情。不如返回雁北,咱们拥小姐为主,割据一方,再也不受这份窝囊气。”

  萧若男怒道:“一派胡言!先父为国捐躯,死的轰轰烈烈,有何不值。先父与反贼血战三载,壮志未酬,这付重担现在就落在我萧若男的肩上。不将河南群盗刀刀斩绝,我誓不罢休。龙老贼狼子野心,志在天下,一旦让他坐稳江山,拥四海之众,雁北弹丸之地,岂能与之相抗。朝廷无恩也罢,无义也罢,只要能助我报仇,便是死也心甘。你要回雁北我不阻拦,各位兄弟要走我也不阻拦。人各有志,不能相强。”

  律仁达大叫道:“小姐,你这是什么话!为大帅报仇咱们人人都有份,小姐不回去,咱们回去干什么?弟兄们,你们说对不对?”众军齐声叫道:“我等誓死跟随小姐。”这叫声在旷野间回荡,苍凉悲壮,千余残兵精神振奋,疲劳顿消。

  忽有一卒遥指南方,惊叫道:“不好,有追兵!”大家纵目远眺,只见天地相接处一枝铁骑如飞而至,越驰越近,铁蹄扬起积雪,愈见声势浩大。当中一杆大旗,上绣一个龙字。为首那将银甲白袍,手横一条长枪。众军惊呼道:“是龙在渊,这厮了得!”

  律仁达叫道:“怕个鸟!老子正要斗他一斗,他却自己送上门来,来的好!”飞身上马,拔出腰刀,团团舞起,胆气大壮。江涛道:“龙在渊无人可敌,徒逞血气之勇,白白送了性命。律将军保护小姐快走,我来断后。”律仁达不是傻瓜,闻言头脑一清。此时同仇敌忾,方才的嫌隙早就丢到了九霄云外。大叫道:“你保护小姐,我来断后。”

  萧若男道:“不必争了。我萧若男宁可战死,也不会丢下弟兄们独自逃生。咱们奔逃了大半夜,马匹不堪驰骋。千里平川,一览无遗,想逃也逃不掉。乘现在尚有余力,拼死一战,或可求生。”主将镇定,众军就不会慌乱,迅速上马列阵迎敌,虽是新败之军,阵势依然严整,不可轻侮。

  贼众驰过冰封的大河,在河堤下停住,双方相距不足一箭之遥。龙在渊策马出列,大叫道:“请萧小姐出来答话。”萧若男喝道:“本将军在此,反贼快来马前受死。”龙在渊大笑道:“龙某有一物相赠,萧小姐看过之后,再交战不迟。”他从马鞍后摘下一个包裹,抖出一物,远远落在雪地上。那是一颗人头,龇牙咧嘴,面目扭曲。鲜血尚未流尽,飞溅在血地上,似桃花朵朵,分外醒目。

  萧若男只当是父亲首级,双目紧闭,不敢去看。她身后的鸣环却惨呼道:“王少侠!”飞身扑上,捧起那颗人头,放声大哭。龙在渊道:“这王剑雄卑鄙无耻,卖主求荣,昨夜背叛萧大帅,献关投降。龙某最痛恨这等无耻小人,特取其首级献与小姐,以祭萧大帅在天之灵。龙某与萧大帅虽是仇敌,却素来仰慕他的威名,敬佩他的为人,恨不能结为挚交,共谋大业。萧大帅之死,龙某痛心疾首,已命部下厚加安葬。两军交战,生死常事,希望小姐不要记恨。若能明达时势,率军归附,龙某必待如上宾。若小姐嫌龙某鄙俗,不屑为伍,龙某也不敢相强。希望小姐千金一诺,返回雁北,再也不要管朝廷之事。龙某恭送小姐离去。”

  萧若男冷笑道:“好一张利嘴!我与你父子仇深似海,势不两立,攀什么交情,谈什么诺言。快快放马过来,一决生死。”龙在渊道:“小姐可要想清楚,龙某是出于对萧大帅的敬重,不想为难他的后人,并非惧怕你。真要拼杀起来,你这千余疲弱之卒,敌得过龙某三千精锐之师吗?”萧若男道:“鹿死谁手,战过方知。就算敌不过,我萧若男一死而已,决不向反贼屈膝。弟兄们,随我杀贼!”长枪高举,飞马冲下河堤。千余官军齐声呐喊,掩向敌阵。

  龙在渊纵声狂笑,挺抢迎战。二马相交,战在一处。萧若男生于塞北,自幼在马背上长大,随父亲东征西讨,练就了一身精湛的骑术。龙在渊虽然是武林高手,却不善于骑战。这一长一消,正好旗鼓相当,酣斗数十合,不分胜负。官军人数虽少于敌军,但身陷危境,无不舍生忘死,以一当十,堪堪抵挡得住。这一场恶战直杀得天昏地暗,血流成河。官军终是疲惫之师,一鼓作气尚能支撑,斗得久了,气力不济,渐渐落于下风。

  龙在渊马战胜不得萧若男,索性扔掉长枪,丢弃马匹,施展轻身之术,离鞍飞起,凌空扑向萧若男。他虽赤手空拳,一双手臂运上内功却坚逾钢铁,萧若男的枪尖刺上,立被弹开。龙在渊借反震之力,身体飞行不坠,拳招变幻,令人眼花缭乱。萧若男一招疏神,肩头中掌,翻落马下。

  这几招太漂亮了,龙在渊得意忘形,仰天狂笑。鸣环凝霜四侍女舍身上前保护小姐,四剑齐出,寒光闪闪。龙在渊却视如无物,昂然直进。护身罡气震飞长剑,四侍女纷纷倒地。萧若男身披重甲,落马之后无力爬起,眼看着龙在渊步步逼近。她伸手拔剑,剑鞘却被压在身下,拔不出来。

  危急关头,四侍女眼睛都红了,再也顾不得是不是龙在渊的对手,一起扑上去。鸣环抱住龙在渊的双腿,凝霜等扯臂抱腰,却似蚍蜉撼树,扯不动分毫。龙在渊双臂一振,凝霜等皆被摔出,只有鸣环死死抱住双腿不放。龙在渊一怒之下,举掌击去,正中后心。鸣环当即吐血而亡,双手却仍死死抓住不放。

  萧若男与四侍女情同姐妹,见鸣环惨死,不禁又惊又痛,神力陡生,甩脱铠甲,拔出长剑,飞身纵起,扑向龙在渊。剑光如匹练,当头直劈。龙在渊脚下不能移动,拖着鸣环的尸体,着地翻滚而出,狼狈万状。首领势危,立即便有十几名悍贼拥上来保护。这些位仁兄霉运当头,撞上萧若男这头状如疯狂的雌老虎,就算有一百条性命也都送掉了。只见剑光飞腾之中,头颅纷纷飞起,眨眼之间地上躺满了无头尸体。

  得此闲暇,龙在渊脱身而出,返身再上。他武功远在萧若男之上,赤手空拳穿行于剑光之中,游刃有余。萧若男本来身披重甲,看上去十分臃肿。重甲一去,只余下里面的紧身衣裤,现出了婀娜体态,腰纤臀丰,玉腿修长。龙在渊色心大动,活擒之意更坚,并不急于下杀手。

  远处土路上缓缓驶来一驾马车,车轮碾着积雪,吱吱作响,车蓬垂着厚重的车帘,密不透风。赶车的是个彪形大汉,紫红色的脸膛,大胡子蓬蓬松松,上满了白霜。头上扣着一顶狗皮帽子,遮去了大半个面孔,扬鞭催马,嗓门大得吓人。马车后跟随着两位骑者,一矮壮一高瘦,正是奉旨南下返回的段云鹏程万里。

  喊杀声隐隐传来,段程二人驻马望去,可见交战的双方旗号。一方是官军,另一方是反贼,官军已落在下风。他们身在朝中,见官军落败,不能见死不救,催动马车,急急赶去。行到近处,战场上恶斗的双方面目依稀可辨,段云鹏惊呼道:“那不是萧公爷的女公子吗?怎么会在这里,难道开封出事了?”程万里也惊呼道:“还有******龙在渊,这混蛋厉害,萧姑娘不是对手。老段,咱们快去救人。”两人各拉兵刃,催马杀入战场,刀剑过处,贼众纷纷落马。

  官军见来了救星,齐声欢呼,精神复振。程万里段云鹏直取龙在渊。既然知道对手厉害,也不必理会什么武林规矩,刀剑齐出,合力夹攻,将萧若男救下。

  龙在渊赤手空拳,敌不过程段二人,斗不数招便节节败退,手忙脚乱。危急之中,他怒吼一声,真力陡发,势如狂风,扬起积雪,裹住身形。程万里段云鹏眼前一片白茫茫,招式顿时缓下来。龙在渊乘此时机拔出腰间佩刀,一道眩目的强光冲天而起,真似划空而过的闪电。

  闪电刀一出,形势立变。官军贼众都睁不开眼睛,只能停手罢斗。段云鹏程万里有目如盲,全凭耳力听风辨音,疯狂地舞动刀剑,护住身体。龙在渊武功本就在程段二人之上,一刀在手,如虎添翼,侧身抢入,挥刀攻向程万里。程万里手中刀虽是百练精钢,但与闪电刀相比,无异于朽木腐土,叮当声中寸寸折断。闪电刀擦肩而过,留下一道尺来长的刀口。程万里翻滚而出,摔在数丈开外。龙在渊转身再斗段云鹏,如法炮制,数招之间段云鹏也中刀受伤。

  眼看段云鹏程万里就要丧生闪电刀下,忽听有人大叫道:“都******给我住手!”声音奇大,似是半空响过的霹雳。龙在渊心神大震,收刀后退,转头去看。只见不远处停着一辆马车,车辕上站立着一个大汉,狗皮帽子遮去了面孔,看样子好象是车夫。但手中持的却不是马鞭,而是一张弓一把剑,皆漆黑如墨。这一弓一剑龙在渊太熟悉了,他惊呼道:“你是何人?”

  那大汉狂笑道:“龙老三,认不出你家李爷爷,难道还认不出爷爷手中这神弓神剑。仗宝刀取胜,算不得英雄好汉,有本领咱们斗一斗。”

  龙在渊大惊失色。风雷剑是闪电刀的克星,这持剑之人更是他龙在渊的克星,神弓之威,绝非血肉之躯所能抵挡。他万万不敢上前拼斗,冷笑道:“原来你没有死,隐藏行迹,自甘下贱,为求功名富贵,不惜为这两个鹰爪子执鞭,真是无耻之尤。”那大汉瞪眼道:“废话,爷爷当然没有死,你看我象死人吗?爷爷就愿意当车夫,你这灰孙子管得着吗?”

  大汉满口爷爷孙子地乱叫,龙在渊却不敢发作,强压怒火,冷笑道:“姓李的,你自愿为奴为仆,自然不关龙某的事。今天这梁子龙某记下了,新仇旧恨将来一起算。山高水长,咱们后会有期。”交待完场面话,他上马如飞遁去,三千贼众转瞬间便逃得无影无踪。

  众官军死里逃生,无不额手称庆,将那车夫视如天人。三言两语便将偌大一个龙在渊吓得狼狈逃窜,绝非等闲人物。段云鹏程万里暗暗奇怪,车夫手中的弓剑似乎是传说中的落日弓风雷剑,难道是他们走眼了,这车夫深藏不露,竟是大名鼎鼎的神箭天王李天赐不成?

  萧若男认出那一弓一剑正是当年旧物,又听这车夫自称姓李,便认定他是当年的李壮士。上前盈盈下拜,说道:“三年阔别,李壮士还记得萧若男吗?当年蒙壮士一箭解厄,今日再受活命之恩,让萧若男如何报答。”

  那车夫如同丈二的和尚摸不着头脑,咧开大嘴傻笑道:“小姐,我不认得你呀!我姓赵,因为嗓门特大,人家都叫我旱天雷,不是什么李壮士。”萧若男笑道:“壮士不必再隐瞒了,你若不是李壮士,怎能吓得走龙在渊?这落日弓又如何会在你手里?”那车夫惊叫道:“什么?你说那龙老三就是玉面神龙龙在渊?我的老天,真******好险!不,真******痛快,我旱天雷一声大喝吓退龙在渊,好不风光。”

  萧若男如堕五里雾中。这车夫神态逼真,不象有假。那么真的李壮士在何处,难道隐身在车中不成?正在这时,车帘挑了起来,一个清丽的少年女子探出头,向萧若男甜甜一笑,说道:“这位便是萧姐姐吗?小妹林秀雅,姐姐要知道弓剑的来历,只管问我。他确实是个车夫,刚才我见段大叔程大叔遇险,就让他持大哥的弓箭,装出大哥的语气,吓一吓龙在渊,不想果然把他吓走了。”

  车夫兀自心有余悸,苦笑道:“如果知道龙老三就是龙在渊,我便有天大的胆子也不敢出头。小姐这计策好是好,但如果让龙在渊看出破绽,岂不枉送了性命。”秀雅笑道:“凭大哥的赫赫威名,龙在渊早就吓破了狗胆。你怕枉送性命,他比你更怕。”她收回弓剑,仔细包裹起来。抱在怀中,仿佛大哥就在身边,内心无比的充实。

  萧若男更加糊涂,问道:“林姑娘,令兄是何人?”秀雅道:“大哥名叫李天赐,是姐姐的旧识。赠剑之情,大哥时常向小妹提及。”萧若男大喜,问道:“令兄如今在何处?”秀雅道:“我想大哥是在京里。他差程大叔段大叔来接我,却不肯明说,段大叔程大叔也支吾其辞。我猜大哥一定是隐瞒了身份,段大叔程大叔也不知真情。”段云鹏道:“不错,我们接林姑娘进京是奉圣上的密旨。由此推断,李大侠一定隐迹在圣上身边。”

  萧若男感慨万千,回顾开封城的方向,幽幽叹道:“当年我请李壮士到家父军中效力,奈何缘浅福薄,终未能如愿。若得李壮士相助,如何会有今日之败。”

  江涛也识得落日弓的来历,说道:“这位李公子就是当年兖州知府李大人之子。李大人被奸臣害死,李公子蒙不白之冤,亡命江湖,自然无法从小姐之请。几年前末将有幸得遇李公子,蒙他开导,弃邪归正,从军报国,可见李公子忠义之心未泯。如今李大人沉冤得雪,李公子终有出头之日,投效朝廷,匡扶社稷,真我辈之大幸也。”

  萧若男精神大振,进京之意更坚。她对天赐的勇力才智素来钦佩,有他在朝中,国事大有可为,反贼必能平定,又何虑父仇不报。军令传下,千余官军迅速上马结阵,衣甲残破,浑身浴血,更显威武雄壮。

  大军簇拥着马车隆隆启程。萧若男与秀雅同车,娓娓而谈,话题总离不开天赐。说者兴高采烈,听者悠然神往。秀雅抚mo着怀中的弓剑,脸上挂着痴痴的甜笑,神驰万里。一年多音信断绝,她在武林盟度日如年。虽然曾传来大哥的死讯,她却始终不信,耐心地等待大哥归来。直到程万里段云鹏捎来一纸短笺,她终于得知了大哥的消息,毫不迟疑地随同程段二人入京。她心中默诵着短笺上那首小词,回想起定情之夕的柔情蜜意,脸上不禁有些发烧,恨不能插翅飞往京师,向大哥诉说别来相思之苦。

  开封失守,萧定乾阵亡的消息传入京师,举朝震惊。群臣纷纷上表,奏请皇帝发兵复夺开封。皇帝却力排众议,谕示群臣不可急于求战。数日之后,萧若男逃归京师。皇帝下诏抚慰,追赠萧定乾为忠武王。因萧定乾只有一女,便以女做男,由萧若男承袭镇国公爵禄。此举虽出乎常理,但群臣感于萧定乾忠义,无人提出异议。萧定乾余部编为一营,取名忠勇,仍由萧若男统帅。选调京军精锐加以充实,元气稍稍恢复。

  河南群盗大胜之后,士气高涨。陆鸿儒便向龙在天提议,乘机挥师北上,直取京师。龙在天却贪恋洛阳城中的安逸,不愿兴师远征,借口天气寒冷,士卒疲惫,粮秣将尽,按兵不动。令二子三子守开封,自己则返回洛阳。诸将也多不思进取,陆鸿儒孤掌难鸣。屡次进谏,龙在天均置若罔闻,反嫌他聒噪,远远打发回南阳去了。

  冬去春来,河水解冻,水位陡涨,成为一道难以逾越的天然屏障。官军乘机加固河防,增调援军,实力大增。春汛过后,龙在天再议兴师之事,却错过了大好时机。是年初夏,贼众大举渡河北犯,正值阴雨连绵,道路泥泞,壅塞难行,日进不过十余里。更兼人马数十万,粮秣不济,士气十分低落。

  严梦熊驻军河北半载有余,招募士卒,日夜操练,兵强马壮,求战之心正切。贼众过河,严梦熊率麾下三万铁骑出击。其众虽寡,但行动迅速,避强击弱,一战即走,决不与贼众大队纠缠。历经大小十余战,均大获全胜。贼众倾巢而出,河南空虚,王致远乘机从兖州南下,连战连捷,直抵开封城下。消息传出,贼众军心大乱,龙在天顿萌退志,草草收拾人马,无功而返。攻取京师之举虎头蛇尾,不了了之。

  捷报传入京师,群臣无不振奋。自反贼起兵以来,官军屡战屡败,丧城失地。此次大胜,颇具鼓舞人心之效。皇帝颁下诏书,嘉奖两将功绩,提升严梦熊为平贼将军总督河防,王致远为荡寇将军总督鲁南军事。以大河之险,有这两员虎将把守,河北山东稳如泰山。

  入秋之后,河南大熟。贼众养息日久,粮足马肥,再次兴师北犯。其时秋汛已过,大河天堑已失。贼众由龙在田率领从开封东进,一鼓而下徐州曹州等地,直抵兖州城下。王致远寡不敌众,虽获几次小胜,于事无补,只得退回城中固守,飞马入京告急。

  天赐入居皇位一年,宵衣旰食,励精图治,朝政日新,民心振奋。京军三十六卫经过一年整饬,大有起色。天赐又将京军精锐重编为五军营,共左右中前后五军,前军是萧若男的忠勇营,左右后三军分别由董良佐赵弘弼韦应麟统领,中军则由天赐亲率。天赐时常轻骑出宫,戎装佩剑,督率诸军操练,日夜不辍。兵贵精而不贵多,五军营人马不过十余万,但武备整齐,士马雄壮,南下平乱的时机已经成熟。

  兖州府为山东屏障,向北三百里的临清州是漕运重地,军粮之贮不下千万石,一旦失守,后果不堪设想。兖州告急,不能等闲视之。天赐召集群臣,传檄天下,声讨反贼。命寿亲王监国,率五军营御驾亲征,大军十余万浩荡南下。皇帝出巡,非同小可,按常理卤簿车仗,随驾军卫非数万人不可。天赐却一体免之,设营帐于野外,风餐露宿,与士卒同行同止。左右扈从段云鹏程万里施明轩常荫亭以下不过数十人。小蔷小薇也女扮男装,随驾南征。皇帝身体力行,众军众志成城,虽日行百里而不觉其苦,很快大军便进入山东地界。

  这日大军进至汶上,依山傍水,扎下营寨。汶上距兖州不足百里,前军已与贼众接战,捷报迭次传来,军心更为振奋。天过三更,欢腾的大营终于沉寂下来,劳累了一天的军士大多进入梦乡。因军临前敌,主帅有令,人不卸甲,马不去鞍,众军士抱戈枕剑而眠。营外游骑往来巡游,戒备森严。

  夜幕之中,两道快捷如风的黑影时潜时进,沿林畔悄悄接近了营寨。两人青纱蒙面,身形窈窕,皆是女子。一个身形略高,亭亭玉立,一个身材略矮,纤巧轻盈。那矮者低声问道:“姐姐,是这里吗?”高者明亮的大眼睛扫过灯火如昼的连绵营寨,答道:“我和师父从临清州一路跟下来,决不会错。妹妹,咱们进去。”

  矮者身形蓦然纵起,化成一缕轻烟,几个起落便接近了寨栅。纤掌一挥,栅栏上的火把应手而灭,四周漆黑一片。栅栏前的几名军士浑然不觉,一人骂道:“******有鬼,这阵风来得真邪。”磨磨蹭蹭再点燃火把,两名女子已经神不知鬼不觉地潜入营寨。

  数万人马,连营十余里,想从中寻觅一人谈何容易。东躲西藏,在营中转了半个时辰,一无所获。那矮者按捺不住焦躁,问道:“姐姐,怎么办?狗皇帝究竟藏在何处?”高者道:“不用着急,咱们一营一营找过去,好歹挖他出来砍下狗头,看他还能不能起死回生。”

  忽听一阵急促的脚步声传来,姐妹二人慌忙隐身到帐幕后的暗影里,揭开一道缝隙向外窥视。只见那来人是个粗壮的中年汉子,从面前匆匆而过。那高者大喜,低声道:“是程老狗,跟着他。”姐妹二人蹑足潜踪,暗中跟随下去。

  程万里大步流星走到一处大帐前。帐中隐隐透出灯光,帐前肃立一人,正是段云鹏。就听程万里道:“老段,该换班了。回去好好睡一觉,养足精神,明天只怕要有一场大战。”段云鹏伸了个懒腰,交待了几句,而后匆匆退去。

  姐妹二人隐身暗处,那矮者悄声问道:“姐姐,这营帐平平无奇,会是皇帝的行宫吗?”高者道:“程老狗段老狗都是昏君的贴身侍卫,应该不会错。这是昏君防身保命的法门,遁迹于诸军之中,刺客便寻他不着。人算不如天算,天意欲绝昏君狗命,刚好让咱们撞上了。妹妹,你缠住程老狗,我来下手。”

  矮者颔首应是,长身而起,身形合着剑光扑向程万里。娇喝道:“看剑!”她并不想伤人,剑势虽疾,用的却是虚招。程万里惊然回首,拔刀遮挡。斗不数招,森森剑气攻破重重刀幕,透体而入。程万里心中骇然,这滋味一年前他曾领略过,记忆犹新,现在这个令他做过无数恶梦的绝世高手又来了。当年合四人之力尚且一一伤在剑下,孤身一人更非其敌。他心底生寒,想要呼唤同伴,却被狂涛般的剑气压得喘不上气,张开嘴却发不出声音。

  那高个蒙面人乘机冲入帐内,程万里又惊又怒,全力抢攻,拼死反噬,却进不得分毫。就在这时,帐内奇峰陡起,传来一声清越的长笑,随后便是一阵金铁交鸣,夹杂着女子的娇呼声,旋即归于静寂。程万里心情由绝望转为兴奋,这一定是皇帝在帐中另外安排了好手,将那女刺客擒住。

  那矮个蒙面人大惊,手底下不再容让。剑招一变,由虚化实,一剑当胸直入,似是出洞的毒蛇,正中程万里前胸鸠尾穴。这一剑使得恰到好处,剑锋着体,鲜血不出,真力循剑而上,攻入体内。程万里经脉封闭,全身僵硬如石,失去知觉,摔倒在地。

  刺倒程万里,矮个蒙面人扑入帐中,只见迎面便是一个魁梧的背影,身着龙袍,头顶金冠,手中长剑正向高个蒙面人的蒙面巾上挑去。那高个蒙面人却似惊呆了,怔怔盯着对手,一动不动。危急之中,矮个蒙面人无暇思索皇帝为何会有一身武功,揉身而上,举剑便刺。

  皇帝蓦然转身,横剑迎击。两人一朝面,矮个蒙面人看清皇帝的相貌,心神大震,真力陡失,剑势便缓了下来。这软绵绵的一剑如何挡得住对手凶猛的反击,两剑相交,矮个蒙面人的长剑飞上半空。皇帝手中长剑却劈面直入,蒙面巾应剑而落。真面目一露,皇帝也经呆了,长剑锵然坠地。两人痴痴对视着,两颗心由诧异转为惊喜,这个叫道:“小雪!”那个叫道:“大哥!”紧紧拥抱在一起。

  映雪喜极而泣,只疑是在梦中。依偎在天赐怀里,痴痴道:“大哥,原来你没有死,是爷爷在骗人。我一直有一种预感,总有一天你回平安归来。如今天从人愿,美梦成真,我反而不敢相信了。”

  天赐无限感慨,紧紧抱住怀中人儿,说道:“不是令祖骗你,而是大哥欺骗了令祖。那时我太荒唐,为争一口闲气,自作聪明诈死遁走。害苦了贤妹,令祖一定也为此不安。当时我隐身山崖下,亲眼看见他老人家沿溪水焦急地寻找,我却不能体谅他老人家的心情,现在想来,好不惭愧。”映雪甜甜笑道:“这些陈年旧事还提它做什么。只要大哥安然无恙,我就心满意足了。”

  久别重逢,一双爱侣沉浸在欢乐之中,互道别后相思,浑不知身外之事。那高个蒙面人怔怔注视着这一幕,秀目泪光盈盈,长叹一声,黯然退走。映雪首先清醒过来,发现同伴不见了,她脱口呼道:“兰姐姐,兰姐姐!”叫了两声,不见有人应声,她急道:“大哥,兰姐姐走了,还不快追。”

  “是兰若!”天赐又惊又急,回想起方才交手之时,那凌厉的剑招与当年后园比武如出一辙,那清澈的眼神多少次在梦中伴他度过一个个孤寂的夜晚,不是兰若又是何人?他这时的心情说不清是兴奋还是焦急,飞身追出帐外,却早已不见了伊人的踪迹。

  映雪悄然走来,无力地斜靠在天赐肩上,幽幽道:“都是我不好,适才一时失态,兰姐姐一定生气了。”天赐长叹道:“兰若不是小心眼,不会为这点小事生气,她是误解我了。唉!这事却让我如何解释。”

  映雪如梦方醒,留意到天赐穿着龙袍金冠,疑心陡起,问道:“大哥,你为什么会是这身装束?在官军营中做什么?”天赐忧形于色,说道:“这事三言两语也讲不清楚。小雪,你与兰若同来,一定知道她的去向。快带我去找她,见面之后我再向你们解释。”映雪安慰道:“大哥不必担心,我和兰姐姐就落脚在二十里外的一个小村子里。师父师娘都在,不会有什么意外。”

  天赐问道:“师父师娘又是何人?”映雪道:“师父就是你师父,师娘就是兰姐姐的师父。咱们一年前结伴入京,刺杀昏君未能如愿,其后便一直在寻找机会下手。今夜我与兰姐姐潜入军营,不想撞上了大哥。”天赐跌足道:“师父太糊涂了,这事如何做得。”听说师父来了,他心情更加纷乱。阔别数年,他极为想念。但师父脾性怪异,刚愎自用,一旦听了兰若的述说,先入为主,他纵然浑身是口也分辩不清了。

  映雪满腹狐疑,问道:“大哥,昏君与你有不共戴天之仇,为何杀不得?”天赐苦笑道:“与我有不共戴天之仇的昏君一年前就被你们杀了,尸骨早已焚化成灰,如今的皇帝却是万万杀不得的。”映雪更为不解,天赐却无暇解释了。为程万里解开穴道,料想不出片刻必能醒转,回到帐内,脱去龙袍金冠,换上一身便装,拉上映雪就走。

  他二人轻功之高,普天下除了孙老头只怕再无人胜得过,当此夜深人静之时,正好尽情施展,身化流光,迅捷如飞。大营内外巡哨的官兵只觉眼前一花,尚未看清是何物便消失得无影无踪,自然想不到这鬼魅般的人影会是万乘之尊的皇帝陛下。

  二十里路转瞬即至。一弯斜月,点点疏星之下,座落着一个十来户人家的小村庄。孙老头一行便借宿在村头的一出农舍中,低矮的土墙围成一个小院落,两三间茅屋透出昏黄的灯火。在映雪想来,夫妻师徒久别重逢,应该是一桩天大的喜事,兴冲冲跑进屋中,欣喜地叫道:“师父,您看我把谁带来了!”

  天赐立在门外不敢入内,只听房中桌子拍得嘭嘭响,传出孙老头尖锐的声音:“是那混小子来了吗?他还有脸见我?快让他滚进来,我老人家要打断他的狗腿。”打断狗腿这句口头禅天赐许久没有听过了,孙老头语气虽然严厉,听来却分外亲切。天赐硬着头皮进到房中,跪倒叩首道:“徒儿拜见师父。”偷偷抬头一观,就见孙老头脸色铁青,小眼睛几欲喷火。此老平日里嬉笑怒骂,没半分正经,虽偶尔发发脾气,却从未如今日这般严重,可见是愤怒之极。

  见到徒儿,孙老头怒火更盛,拍着桌子喝道:“混小子,你把我老人家的脸丢尽了,把你祖宗八代的脸也丢尽了。那无道昏君是什么东西?是你的杀父仇人。你数典忘祖,卖身求荣,好生无耻!我没你这个徒弟,李大人也没你这个不争气的儿子。”

  映雪不明其中缘故,被孙老头的雷霆怒火吓坏了。丈夫受责,她不能不代为辩解,说道:“师父,大哥说皇帝一年前就被兰姐姐杀死了,现在的皇帝……。大哥,你还不快向师父解释。”孙老天怒道:“解释个屁!兰儿讲的还不够清楚吗?这小子自甘下贱,乔装改扮,代那皇帝挡灾,一年前你们杀的十有八九是一个替身,这小子便是第二个替身。”

  映雪急道:“不是的,不是的。大哥,你怎么不说话。”孙老头叫道:“不说就是默认了。这小子连祖宗都忘了,还有什么坏事做不出,他的话你也相信?我老人家传他武功,是要他斩奸除恶,为父报仇,可不是要他胡作非为,求取功名富贵。说不得今天只好连本代利一并收回。”这老头越说越怒,终于忍不住从椅子上一跃而起,双掌如刀,切向天赐两肩琵琶骨。天赐不闪不避,映雪惊呼声中,两掌实实击中。

  映雪心中一凉,背过脸去,不忍再看。片刻静寂之后,映雪忐忑地转脸一看,大放宽心。只见天赐依然跪在地上,完好无损。孙老头却盯着双掌发怔,脸上的怒色似乎消失了。方才的变故映雪没有看到,是孙老头手下留情,还是天赐抗住了这一击,她懒得去想,只要丈夫无恙就万事大吉。

  只听孙老头道:“好小子,有两下子。你武功练成了,翅膀长硬了,便向师父动手动脚,好大的胆子!”天赐赔笑道:“师父明鉴,徒儿可是即没动手也没动脚,乖乖承受了您老两掌。”孙老头怒道:“放屁放屁!你没有动手动脚,却比动手动脚更加可恶,成心让我老人家难堪。他奶奶的,你这贼小子究竟练了什么功夫,即不是酒肉和尚的无相神功,也不是老婆子的玄天真气,邪门之极。我老人家再试你一掌,如果抗得住就饶了你。”这老头也是一时下不了台,出手没有分寸,一掌径向天赐头顶打去。

  头顶是全身最薄弱之处,内力难以运使,无法抵御外力,一旦击中,大事休矣!就在这时,一道白影从后堂冲出,喝道:“住手!”孙老头闻声吓得一打哆嗦,立刻住手。来人是个中年妇人,白发童颜,眉心隐现红痕。双手叉腰,怒目相向,喝道:“死老头子,你是越老越糊涂了。听到徒弟的死讯,你这老糊涂整天哭丧着脸,好象比谁都难过。现在徒弟安然无恙,应该高兴才是,发什么脾气,逞什么威风?”

  孙老头马上换了脸色,赔笑道:“当然当然,自家的徒弟我不爱护谁来爱护。这小子能平安归来,没缺胳膊没少腿,的确是一件天大的喜事。我只是恼他不成器,教训几句而已。”那妇人道:“有你这样教训徒弟的吗?这一掌打下去,便有一百条性命也完了,我看你是成心下毒手。你的徒弟死了不要紧,我的徒弟怎么办?做寡妇吗?”向孙老头发过脾气,转向天赐,和颜悦色,说道:“孩子,起来说话。有师娘作主,看老糊涂敢把你怎么样。”

  听她的口气,天赐便知是师娘玉罗刹,有她撑腰,就好向师父解释了。天赐吃力地站起,揉着酸麻的双膝,苦笑道:“师娘,难怪师父发火,是徒儿没解释清楚。惹您二老不快,徒儿百死莫赎。”

  玉罗刹乐得眉开眼笑,上下打量,仿佛丈母娘相女婿,越看越爱。说道:“孩子,有什么委屈就向师娘说,别理那老糊涂。”孙老头愤愤不平,壮着胆子道:“我虽然年老,却不糊涂。徒弟不争气便该管教,难道错了吗?你不分是非,一味偏袒,好没道理。”

  玉罗刹与孙老头脾气一样乖戾,闻言便要发作。天赐连忙劝阻,左边一揖,右边一揖,赔笑道:“二老莫吵,且听徒儿解释。如果徒儿有错,任打任罚,师娘也护不了。如果徒儿没错,恳请您老宽宥,饶过徒儿。”孙老头瞪眼道:“废话!如果你没错,还用得着宽宥。师父向你磕头赔罪。”天赐笑道:“磕头赔罪?徒儿可消受不起。”孙老头怒道:“不许嬉皮笑脸。如果讲不出道理,当心我老人家打断你的狗腿,你也一样消受不起。你为何助纣为虐,做了昏君的走狗,快快从实讲来。”

  天赐连声叫苦:“冤枉,冤枉!徒儿何时做了皇帝的走狗,是您老亲眼所见吗?”孙老头叫道:“放屁放屁!不是我亲眼所见,却是兰儿亲眼所见,你赖得过吗?”天赐笑道:“请问师父,兰若看到了什么?”孙老头道:“兰儿看到你头戴金冠,身穿龙袍,假充皇帝。难道是兰儿看错了吗?”天赐道:“头戴金冠,身穿龙袍,便是真命天子,如何会是假充的?”孙老头冷笑道:“凭你这付德性,也配做真命天子?当了几天假货,就不知自己姓什么了,狐假虎威,不可一世,可耻,可恨!”

  天赐笑道:“您老看轻了徒儿,也看轻了自己。就凭堂堂醉仙之徒,就凭我李天赐昂昂七尺男儿,怎会自甘卑贱,做他人的替身。要做就做老虎,不会做狐狸。实不相瞒,如今的皇帝便是徒儿,货真价实,绝无虚假。徒儿做了皇帝,您老便是太师了,您说风光不风光。”

  孙老头被天赐捧了几句,心中舒坦不少,却无论如何也不能相信天赐就是皇帝。冷笑道:“风光个屁!收了你这么个不成器的徒弟,我老人家丢脸还丢不完,谈什么风光。皇帝是说做就做的吗?你小子大言不惭,信口雌黄,想骗过我老人家,做你的清秋大梦。”

  天赐双手一摊,苦笑道:“徒儿天胆也不敢欺骗您老,据实而言,您老却不肯相信,徒儿也没有办法,只有听凭您老处置了。”玉罗刹却相信天赐之言绝非无因,说道:“死老头子,你先别打岔,听徒儿讲完。孩子,你也不要赌气,把这事的来龙去脉讲清楚。师娘相信你的人品,不会欺骗师父。”孙老头悻悻道:“我老人家两头受气,里外不是人,真是何苦来哉!臭小子,师父许你分辩,若有不实之处,再一并处罚。”

  天赐清了清嗓子,打点精神,将数年来的遭遇娓娓道出:“说来话长。那年在九江辞别师父,乘船东下,在南京结识了小雪,一见投缘……。”回首前尘,历历如在目前,天赐情不自禁向映雪望去。映雪心有灵犀,报以甜甜的一笑,道不尽的柔情蜜意融在这一笑之中。

  孙老头等了许久不见下文,叫道:“混小子,这可不是你们谈情说爱的地方。自家的媳妇,想看等会关上门尽情地看,还怕她跑了不成。现在先把事情讲清楚,我老人家等不及了。”

  一言惊醒了这一对沉浸在甜蜜回忆中大小夫妻,双双红晕上脸。天赐尴尬地笑道:“您老莫嫌徒儿罗嗦,若不是结识了小雪,如何会有以后的许多波折。那日辞别小雪,独自东行,途中偶遇闻香教拦截锦衣卫左使杨宗翰。小雪也被卷入,敌不过何绣凤韩玉郎两人的合攻。徒儿没奈何只好出手,用弓箭惊退何绣凤。前帐未结,又添新债,何绣凤便不肯放过徒儿,穷追不舍。徒儿两次被擒,又两次被一位高僧所救。师父,您猜一猜这位高僧是谁?”孙老头撇嘴道:“高僧个屁!不就是酒肉和尚吗。这老混蛋一定将什么狗屁无相神功传给了你。我老人家早就知道了,再往下讲。”

  天赐道:“您老果然料事如神。徒儿被疯大师关在洞中,硬逼着练了三个月的功夫。出洞之后又在江南游荡了半载,实在混不出什么名堂,便想进京去干几件惊天动地之事。北上途中在山阳遇到神拳太保连四海,通过他又结识了龙在田贺震天之流。他们劝我刺杀皇帝,为父报仇。”孙老头道:“为父报仇是假,骗你入伙是真。龙在天那老小子不是好东西,三个姓龙的小崽子奸诈似鬼,想拉拢你为他们卖命打江山。你小子没上当吧?”天赐道;“师父洞察奸伪,徒儿万分钦佩。当时徒儿也如师父一般想法,当然不会中其奸计。卧龙山庄欲借皇帝之死祸乱天下,徒儿却不能因一己私仇置天下苍生于不顾。杀皇帝就遂了龙老贼的奸谋,成了助纣为虐的千古罪人。徒儿杀父仇人应该是朝中奸佞,杀之无妨,皇帝却是万万杀不得的。”

  孙老头闻言一惊,说道:“如你所言,皇帝果然是杀不得的。难道我老人家错了不成?”天赐道:“您老也没错。这无道昏君在位,必然搞得天下大乱,丢了他自己的江山社稷事小,却害苦了天下苍生。兰若和小雪把他杀了,杀得好,杀得妙!”孙老头道:“昏君果真死了吗?你一会说他万万杀不得,一会又说杀得好,杀得妙,真把我老人家弄糊涂了。”

  天赐笑道:“您老莫急,耐心听下去,总会明白的。那日徒儿与龙在田不欢而散,身受内伤,幸亏被一位老朋友搭救,方得脱险。那位朋友名叫周天豪,是武林盟的蓝衣剑士。他告诉徒儿武林盟有意保护皇帝。只怪徒儿一时糊涂,没能识破司马长风的伪善面目,心血来潮,鬼迷心窍,便加入了武林盟……。”话说至此,天赐偷偷向孙老头望去,心中忐忑,只怕师父会大发雷霆。孙老头却出奇平静,说道:“此事小雪已经告诉我了,错不在你,只怪师父没向你讲清楚。司马老儿一生伪善,专会刁买人心,这是我老人家上过无数次恶当之后得来的教训。尚幸你小子能及时识破,没有铸下大错。后来小雪的祖父到武林盟找你算帐,追逐多日,将你打落深涧,你却是如何脱身的?”

  天赐笑道:“徒儿仗着您老传授的绝世轻功,与东方老前辈周旋,从镇江一直跑到浙南。只因路径不熟,陷入绝地,前有深涧,后有追兵,力敌不成,只有智取。徒儿用一式大鹏展翅飞跃而下,再化灵猿攀枝挂在绝壁上,蹬落一块巨石,骗过了东方老前辈。若非您老传授的这两式绝招,徒儿早就葬身鱼腹了。”

  孙老头虽知天赐所言武功招式未必属实,却也乐得眉开眼笑。赞道:“好徒儿,真有你的。当年老……,老道士的名头一直在我老人家之上,我老人家很不服气。你小子能给师父挣回面子,也不枉师父一番教诲。”这老头本想顺口骂一句老杂毛,碍于映雪在侧,临时改口。

  天赐道:“逃脱之后,徒儿在浙南隐居,读书练功。半年后复出,正值闻香教起兵造反,徒儿便投军杀贼,东征西讨,立下不少战功,得到一个小小的游击将军之职。只是一人之力,难扶大厦于将倾。匡文尧反叛,黄仕甲投降,湖广局势急转直下,朝廷却束手无策。徒儿一气之下,便挂冠离去,乔装入京,另谋出路。”

  孙老头道:“好小子,有志气,区区游击将军,不做也罢。进京之后又如何?”天赐道:“徒儿有个傻主意,昏君虽然无道,自家的江山社稷却不会不珍惜。只要徒儿有机会见到皇帝,晓之以利害,必能有所作为。恰巧在兖州见到老友王致远,言谈之间得知皇帝沉迷道术,宠幸方士。徒儿便装扮成一个白胡子老道,在京里悬壶行医,寻求机会。”孙老头笑道:“有趣,有趣!你小子扮成白胡子老道会是何等模样,我老人家真想看一看。后来如何,见到皇帝没有?”天赐道:“经寿亲王引荐,徒儿终偿所愿,见到了皇帝。您猜如何?那昏君的相貌居然与徒儿一模一样。”

  孙老头小眼睛瞪得浑圆,诧异道:“希奇,古怪!居然有这等巧事。你小子不是在骗我老人家吧?”天赐尚未回答,一旁却恼了玉罗刹,说道:“天下之大,无奇不有。你这死老头子孤陋寡闻,却怀疑徒儿之言不实,岂有此理!”孙老头吓得一缩脖子,噤若寒蝉。

  天赐道:“此事确实匪夷所思,难怪师父不信。当时徒儿也十分惊异,众目睽睽之下,却不敢稍有异色。鼓动三寸不烂之舌,投皇帝之所好,说得天花乱坠,皇帝不觉入我彀中。”孙老头道:“你小子的口才我老人家已经领教过了,不必再自吹自擂,只说以后如何?”天赐道:“以后徒儿便劝说他除奸佞,用贤能,废苛政,重仁德,收士民之心以安天下。皇帝对徒儿言听计从,眼见大事将成,却不料皇帝被兰若小雪所杀,前功尽弃。徒儿无奈只得恢复本貌,以假做真,窃取了皇帝之位。”天赐这番说辞半真半假,回避了他离奇的身世。内心深处他仍把自己认做李氏之后,不愿让人知道他出身帝王之家。

  天赐刚才提到与皇帝生得相象,大家便猜出了几分。但经天赐亲口道出,仍然万分惊诧。孙老头叫道:“臭小子,你果真当了皇帝?你干什么不行,偏偏要做皇帝。你知道那无道昏君名声有多坏?千人切齿,万人唾骂。你一人挨骂不要紧,却让我老人家也陪你倒霉,这可万万不行。快快弃掉皇帝之位,悬崖勒马,为时未晚。”

  天赐笑道:“徒儿久有报国济世之心,只恨力有未逮。如今赖上天之助,正当大展鸿图,岂能弃帝位而去。”孙老头怒道:“臭小子,你是贪恋宫里的荣华富贵,真是不可救药。你不肯走,我老人家抓你走。”天赐道:“您老一定要徒儿走,徒儿也不敢反抗,只是您老此举却害苦了天下苍生。徒儿做皇帝并非贪图荣华富贵,而是不甘心任凭龙在天司马长风这些乱世枭雄横行无忌,不忍看万里江山毁于一旦。徒儿为帝一年,已尽除朝中奸臣,三年五载之后必能扫平天下,还百姓一个太平盛世。徒儿究竟是万人唾骂的无道昏君,还是四海称誉的中兴之主,您老尽可拭目以待。”

  孙老头怔住了,乱搔头皮,踌躇难决。玉罗刹却比他有主见,说道:“孩子,我与你师父都是习武之人,一生行侠江湖,快意恩仇,却不知什么国家大事。你此举是对是错,一时也说不清楚。如果真如你所言,三年五载之后,还百姓一个太平盛世,这可是一桩普救苍生的大功德。我和你师父不但赞成,而且会倾全力相助。兰儿就在后堂,哭哭啼啼,师娘想劝也劝不成。你去向她解释,过得了她这一关,师娘一定助你。”

  天赐大喜,二话不说便冲进后堂。玉罗刹见他如此急不可耐,老怀大慰。向映雪道:“去叫醒小慧,把小宝抱来,让天赐看看自己的儿子,给他一个意外的惊喜。”映雪又是兴奋,又是甜蜜,盈盈下堂。

  小宝便是映雪所生之子,已经两岁了,正由小慧陪伴,在西厢熟睡未醒。小慧被映雪唤起,得知大哥无恙归来,喜从天降。草草穿衣,飞奔入正堂,兴奋地叫道:“师父,师娘,我大哥呢?”玉罗刹笑着向后堂一指,说道:“就在里面,正在向你嫂子赔小心。”小慧便要闯入,玉罗刹连忙拦住,笑道:“傻丫头,人家小夫妻亲亲热热,你进去干什么?”小慧自知太鲁莽,赧然一笑,驻足不前。

  玉罗刹从映雪怀中接过甜睡的小家伙,在他红扑扑的小脸上轻轻一亲,笑道:“乖宝宝,等一会你就能见到父亲了,你高兴不高兴?”小家伙虽然没醒,却仿佛听到了玉罗刹之言,咧开小嘴,甜甜地笑了。大家围拢过来,欣赏小家伙可爱的睡相,其乐融融。

  这时后堂的门开了,天赐兰若并肩而出。天赐春风满面,紧紧揽住兰若的纤腰。兰若双目红红的,泪痕未干,娇靥却如春花绽放,巧笑嫣然,羞态难抑。目睹小夫妻这亲热劲,孙老头好不羡慕,心想:“这小子对付女人还真有一套。当年我老人家若有这等手段,老婆子也不会同我呕气,一去就是二十年。”

  小慧纵声欢呼,扑入天赐怀中,叽叽喳喳笑一段,悲悲切切哭一段。当年的黄毛丫头如今出落得亭亭玉立,只是脾性依然未改。天赐扶她站好,笑道:“好妹子,见到大哥应该高兴才对呀!告诉你一个好消息,哥哥已经把杀害爹爹的正凶刘进忠,帮凶冷逢春等人全部送上法场,一个也没有逃脱。”小慧念及父亲之死,哭得更凶了。

  孙老头叫道:“有完没完?我老人家最怕听女人哭,一桩天大的喜事,让你们搅得一团糟。”小慧收住悲声,破涕为笑。指着玉罗刹怀中的小家伙,说道:“哥哥,我也有一个好消息要告诉你。你看这小家伙可爱不可爱?”天赐凑上去仔细端详,赞道:“好俊的小宝宝,是小师弟吗?师父老来得子,可喜可贺。”

  大家均掩口窃笑。孙老头佯怒道:“你这傻小子真是有眼无珠,糊涂透顶。好好看看他象谁,象你还是象我?我老人家倒想有个儿子,老婆子却没这本事。”玉罗刹笑骂道:“死老头子,只会乱嚼舍根。为老不尊,哪象做长辈的样子。”又向天赐道:“傻孩子,你把自己的儿子叫成小师弟,难怪你师父恼火。搞错辈分是他最忌讳的。”

  天赐惊异莫名,从玉罗刹怀中接过小家伙,再仔细端详,眉目之间果然与自己有几分相似。又见映雪亦羞亦喜的神态,天赐恍然大悟,一时说不清是欢喜还是忧虑,不自觉望向兰若,心中着实忐忑。兰若笑道:“看我做甚?还不快谢谢小雪妹子,为了这孩子你知她受了多少苦。”天赐大放宽心,夫妻三人相视而笑,千种柔情,万般蜜意,尽在不言之中。

  孙老头叫嚷道:“看把这小子乐的。想当年祸从天降,家破人亡,只身孤剑,飘泊天涯。曾几何时,妻也有了,子也有了,合家团聚,乐也融融。可是答应我老人家的事还没有着落,你小子怎么说?”天赐奇道:“徒儿答应过您老什么事?”孙老头怒道:“你小子好生健忘。当年我老人家收你为徒之时,你小子大言不惭,说什么要把疯僧狂道武圣玉罗刹的徒弟一一斗败,普天下唯我老人家独尊。现在可好,疯僧狂道玉罗刹就不必提了,单单剩下一个司马老儿,你却同他的宝贝女儿扯不清楚,看样子比武之事也要泡汤了。”

  天赐赔笑道:“兰若和小雪都成了您老的徒弟媳妇,自家人何必计较。至于说司马长风的两子一女吗,徒儿有信心胜过他们,勿须比试。”孙老头摇头叹息道:“娶了媳妇就忘了师父。人心不古,夫复何言。”

  玉罗刹笑道:“死老头子,不要再胡扯,先说正经的。小宝这孩子自生下来就没见过父亲,老不死的又是个不学无术的大草包,也想不出什么好名字,只管小宝小宝地乱叫。现在天赐回来了,应该给孩子起个大名。”天赐道:“就叫他世平吧。这孩子不幸生于乱世,希望他长大之后世道太平,不再受颠沛流离之苦。”孙老头赞道:“好名字!好口彩!胜我老人家多矣。”

  玉罗刹瞪了他一眼,说道:“别打岔,我还没说完呢。天赐,你如今贵为帝王,兰儿和小雪都是你的妻子,理应虽你入宫,皇后也罢,皇妃也罢,总要有个名分才是。”

  天赐暗暗叫苦,没想到师娘比师父还要难缠。这要求虽说合情合理,但皇后废立非同小可,无故另立新后,太后首先不会答应,群臣也会有非议。当此大敌当前之时,更不能为这些杂务分心。如果仅仅是册立妃子也非难事,却又委屈了兰若和小雪,实非所愿。天赐没奈何只得向师父投去求助的目光。孙老头同病相怜,理解徒弟的难处,说道:“妇道人家就是没见识,小事精明,大事糊涂。现在都什么时候了,傻小子再不回营,天亮以后,势必露出马脚。启人疑窦不说,只说两军交战,主帅失踪,官军军心大乱,贼军一至,岂不完蛋大吉。什么皇后皇妃,连同傻小子这皇帝之位一同泡汤,还争什么名分。”

  天赐大喜,随声附合道:“师父所言极是,目下当务之急是击破贼众,立后之事容图后议。”孙老头道:“臭小子,你先别得意,咱们丑话说在前头。宫中美女如云,我老人家着实不放心。你小子如果不知检点,做出对不起兰儿的事,可别怪我老人家翻脸不认人。”

  天赐口中称是,心中叫苦。这老头不可理喻,终日跟在身边,这也不许,那也不行,行事缚手缚脚,岂不令人头疼。眼珠一转,天赐想到一个一举两得的好主意,说道:“徒儿有一事相求,希望您老首肯。”孙老头道:“没问题,自家师徒,用不着客气。”天赐道:“卧龙山庄虽拥兵数十万,自龙氏父子以下均是无能之辈,不足为惧,只有军师陆鸿儒难以对付。徒儿与他曾有过一面之缘,欲修书一封,招他来降,烦请师父师娘送去南阳府。此人一去,龙老贼指日可擒。”

  孙老头道:“这姓陆的会听你的吗?”天赐道:“此人素怀大志,热中名利,近日倍受龙老贼冷落,必生去意。徒儿再感之以情,喻之以理,十有八九能够成功。”孙老头道:“既然如此,我老人家便辛苦辛苦这双老腿,亲自跑一趟。嘿嘿!让太师做信差,亏你小子想得出来。”天赐笑道:“南阳府是卧龙山庄老巢,贼军众多,高手如云,遣寻常之辈送信,无异于羊入虎口。只有您老这等绝世高手方能确保无虞。龙潭虎穴,您老往来如履平地,卧龙山庄群丑,在您老眼里如同草芥耳。”

  经天赐这一吹捧,孙老头乐不可支,浑身骨头都酥了,忙不迭催天赐写信。映雪入后堂取来纸笔,天赐伏案疾书,草草拟就一封书信。其文曰:

  陆兄台鉴:

  光阴荏苒,与兄瓜州渡口一别,匆匆已历三载。以一面之晤,片言之交,而恋恋不能忘者,慕兄之高材,感兄之至诚也。向日与兄论是非,辩曲直,各执一辞,相争而未能下,复为俗客所扰,言未尽意即各自天涯,难通款曲,深以为憾。

  日前得知吾兄消息,言在龙氏父子处略不如意,弟甚为兄惜之。今不揣冒昧,渎犯君颜,致书台前者,为吾兄谋也。子曰:可与言而不与之言,失人;不可与言而与之言,失言。弟宁失言,不失人也。

  方今天下离乱,匪类猖獗,英雄起于蒿莱,豪杰争相为用。兄怀鸿鹄之志,负治世之才,此诚用武之时也。若得一明主而事之,立不世之功,建百年大业,标名凌烟,流芳青史,方不负大丈夫之志。若所托非人,则比干子胥之祸不远。贤明如兄者,不可不慎之。

  盖闻明主择臣,贤臣亦择主。主之明而足托此身者不外乎三:兴仁义之师,诛残暴之徒,安万民于离乱,扶天下于倾颓,而令百姓归心者;礼贤下士,用人唯能,而致豪杰归者。立心忠厚,可与同患难亦可同安乐者。弟以为,此三者龙氏父子未尝得其一也。

  龙氏父子昧于仁德,罔顾大义,逞一己之私欲,置亿万生灵于涂炭。收河南群盗以成势,铁蹄所至,流毒千里,十室九空,中原之人畏之如豺虎,此能归百姓之心乎?纵观其部属可谓众矣,然皆蝇营狗苟,鼠目寸光,上不能尽忠义以佐其主,下不能明赏罚以收军心,但知今日之安,不思来日之祸。众醉独醒,唯吾兄耳,然纵有良谋,亦不能为用,此何异于无乎?方今群雄并起,大业未成,而龙氏父子不图进取,耽于逸乐,兴宫室,广姬妾,不恤将士之苦,弃功臣如敝履,此所谓可同患难而不可同安乐也。

  当其起事之初,势孤力弱,百业待举,故卑辞重礼,结好于兄。兄感其知遇之隆而效死力,“但为一顾重,不惜百身轻”,此君子之为也。然因区区小惠,知其恶而不能去,知祸之不远而不能避,亦何其愚也。

  伊尹、管仲,古之大贤也。伊尹数仕于桀,以其不仁而终能去之,佐百里之商王于天下。管仲,公子纠之臣而桓公之仇也。桓公起之于槛栏,管仲佐齐霸于诸侯。此二人者,史家未尝以失节责之。临大义者不拘小节,万民为重,一身为轻,籍籍虚名何足道哉。

  今弟效力于兖州军中,甚得倚重。弟屡以兄名达于圣聪,圣上渴慕至诚,思欲一见。醉仙孙前辈伉俪,弟授业之师也,不辞劳苦,千里奔波,持弟书往见吾兄。望吾兄不以弟之直言为忤,弃伯夷叔齐之愚忠,就管仲伊尹之大义,幡然来归,则孙前辈伉俪足保兄之平安。若兄不忍弃故主,弟亦不敢相强。

  纸短意长,难尽愚诚,盼与吾兄面晤。弟李天赐上。

  孙老头接过书信浏览一遍,沉吟道:“若兄不忍弃故主,弟亦不敢相强。这句是什么意思?如果姓陆的不肯来,难道就算了不成?”天赐道:“他若执迷不悟,师父可以见机而行,总不能让他留在贼军中继续为祸。”孙老头道:“不错,欲成大事,便不能存妇人之仁。带不来他的人,师父就把他的首级带来。”

  天赐道:“杀之不如用之,最好还是能带回个活人。”孙老头笑道:“放心吧!师父不是杀人狂,是死是活,就看他姓陆的造化吧。你小子快快返回军营,好好筹划,击败敌军,将皇帝之位坐得稳稳的。师父这个太师也可以做得长久些,哈哈!”

  

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