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第二十六回 可怜夜半虚前席 不问苍生问鬼神

落日风雷 XVLEII 26122 2003.04.12 22:57

    天赐与小蔷小薇回到住所,已经是后半夜了,习习凉风吹散了灼热的暑气,令人倍感惬意。天赐打发二女回房休息,自己也和衣倒在床上,却兴奋得久久不能成眠。他提醒自己,虽然现在一切顺利,但最危险最困难的事还在后面,万万马虎不得。

  梆!梆!夜风送来隐约的更鼓之声。四邻都在安睡,不见灯火,不闻人声,只有院子里的老槐树在风中沙沙作响。忽然,一道黑影翻落院中,飞快地窜到树影下,一对精光闪闪的眼睛四下搜寻,最后落在正屋的窗子上。

  此时正值盛暑,为了纳风,窗扇洞开,借着月光可以看见室内的木床上天赐侧身而卧。那条黑影蹑足走到窗前,从怀中取出一个古怪兵器,似乎是一个长不盈尺的筒状物,黑黝黝的筒口对准天赐,扳动机簧。嗖嗖!咚咚!几枚毒针飞速射出,却尽数钉在床板上,床上的人忽然消失了。那黑影大惊,转身欲逃,却发现身后鬼魅似地立着一个人,面孔几乎贴到他后脑上,阴阴双目,森森白牙,分外可怖。那黑影吓得尖叫一声,昏倒在地。

  又听小蔷小薇的房中传出桌翻椅倒的杂乱声。两女衣衫不整,跑出房门,大叫道:“大哥,出什么事了?”只见天井中天赐负手而立,正在饶有兴味地端详一个躺在地上的黑衣蒙面人。小薇问道:“大哥,他是什么人?刚才鬼叫些什么?”

  天赐板住面孔,说道:“我倒想问问你们刚才鬼叫些什么?如今我们身处险地,危急四伏,你们两个却口没遮拦,胡乱称呼,一旦让人听去,岂不要露出马脚。”小蔷小薇吓得一吐舌头,连忙改口道:“师父,刚才究竟是怎么回事?”

  天赐笑道:“这位朋友偷偷摸进来,用一件奇怪的暗器行刺为师。喏!就是这玩意。”小薇接过那件古怪暗器,看过之后,吃惊非小,说道:“这件暗器叫做夺命霸王钉,内藏毒钉六枚,借机簧之力打出,劲道十足,快如闪电,大罗金仙也难逃脱。师父,你没伤着吧?”

  天赐笑道:“为师道行之高,岂是大罗金仙可比,自然毫发无伤。反倒是这位不知来路的仁兄,胆小如鼠,经不起我这一吓,昏死过去了。”小薇道:“他怀有这般歹毒暗器,可见来头不小。救醒他问一问,为何要来行刺师父。”

  提起地上那黑衣蒙面人,扯去脸上的蒙面巾,只见这家伙黑漆漆的一张方脸,虬髯如戟,甚是威武。单看他的相貌,无论如何也想不到他居然是个胆小鬼。天赐狠狠的两记耳光揍下,这汉子蓦然惊醒,张口又要尖叫。天赐一把捏住他的牙关,这一声大叫就变成了闷哼。仔细检查他的牙缝舌下,发现没有异物,天赐这才放心。说道:“你是什么人?为何要行刺贫道?快快从实招来!”

  那汉子环眼一瞪,叫骂道:“老杂毛,太爷既然落在你手里,要杀要剐随你的便。脑袋掉了碗大的疤,再过二十年又是一条好汉。想让太爷屈服,没门!”

  天赐龇牙一笑,阴森森道:“有骨气,象是条汉子,贫道成全你。徒儿,就依这位英雄的意思,割下他的脑袋,让他早去投胎,二十年后再做一条好汉。”小蔷小薇心领神会,抽出寒光闪闪的匕首,做出一副凶霸霸的面孔,上去就抓,匕首不住在汉子的脖子上比划,似乎在寻找何处可以下刀。

  那汉子神色大变,见叫道:“老……,道爷,饶命啊!我全说,全说!”天赐笑道:“你不想做好汉吗?”那汉子道:“不想,不想,小人也不配。”天赐笑道:“你还算有一点自知之明,难得难得。我来问你,你叫什么名字,为何要行刺贫道?老实回答,如有半字不实,当心我让你做好汉。”那汉子道:“小人名叫郑如虎,人称赛李逵。是家师命我来行刺您老人家的。”

  天赐心想:“你******应该叫赛李鬼郑如鼠才对。”问道:“令师何人?”郑如虎道:“家师人称长眉吊客。”天赐道:“长眉吊客常荫亭?贫道与他太行双凶素无怨仇,他为何要派人行刺贫道?”

  郑如虎道:“师父和师伯的确不识得您老人家,自然也谈不上什么嫌隙。可是刘大人派下来的任务,咱们不能不办。小人只是个跑腿打杂的可怜虫,您老大人大量,饶过小人这一遭,小人永感大德。”

  天赐心想:“难道咱们的密谋已经被刘贼获知?这厮耳目众多,只怕寿亲王府也有他的眼线。以后行事一定要多加小心。”问道:“刘进忠派人行刺贫道又是为什么?”郑如虎道:“这个小人就不知道了。师父半夜把我叫醒,交给我夺命霸王钉,吩咐我前来行刺。详情师父不肯说,小人也不敢问。”天赐喝道:“这也不知,那也不知,留着你还有何用?”郑如虎惊得体似筛糠,伏地连连叩首,哀求道:“道爷,小人字字属实,绝无隐瞒,求您老开恩。”

  天赐恶狠狠盯着郑如虎,心中忽然生出一个绝妙的主意。眼神由凌厉转为柔和,嘴角泛起一了丝笑意,说道:“贫道久慕令师令师伯威名,看在他二位面上,今天就饶你一命。起来说话。”

  郑如虎大喜,爬起身说道:“您老宽宏大量,小人今生今世决不敢忘您老活命大恩。”天赐冷笑道:“不要高兴得太早,贫道虽然饶了你,你这条小命能否保得住还难说得很。你坏了令师的事,泄了令师的底,以令师的脾气,他会如何处置你?”

  郑如虎惊道:“他,他会杀了我!”天赐道:“不错,他会杀了你。贫道有一条妙计,可以助你保住性命。不过……。”郑如虎急道:“求道长救我一救。”天赐笑道:“你回去复命时不妨扯个谎,就说已经得手,即可无事。”

  郑如虎道:“不行,不行!实话实说或可保住性命,谎言相欺,家师明察秋毫,一旦得知道长未死,小人必死无疑。请道长另外再想个办法。”天赐道:“没有其他办法。三日之内贫道将不再露面,令师必然深信不疑。有这三天的时间,你足以逃出数百里之外,令师就算得知真相也无可奈何。”郑如虎道:“这也不妥。家师神通广大,又有锦衣卫的庞大势力为辅,小人就算逃到天涯海角,也逃不出家师的手掌心。”

  天赐佯装大怒,喝道:“这也不行,那也不行,难道要贫道割下首级,送与你去邀功请赏吗?”郑如虎大惊,连忙分辩道:“小人不会讲话,惹您老生气,罪该万死。您老的计策是很好的,只怪小人不争气,是个扶不起的阿斗。求您老再想个更保险的办法。”

  天赐大笑道:“你这厮行刺贫道,却要贫道救你的性命,岂有此理!罢了,算你祖上积德,贫道今天大发慈悲,好人做到底。”从怀中取出一个青瓷小瓶,倾出一枚朱红色的丹丸,说道:“此乃救命逃生的仙家至宝,你要小心收藏。”郑如虎小心翼翼接过丹丸,问道:“此宝有何妙用,请您老指点。”天赐道:“仙家至宝,妙用无穷。明日你寻机脱身,打一斤老酒,买一身新衣,找一个隐秘所在,换上新衣,剃去胡须。再用二两老酒化开此药,涂在脸上,余下的酒全部喝下。你这个黑李逵就可以摇身一变而为俊俏的小白脸,从令师面前走过,他也认不出你。”

  郑如虎大喜过望,拜倒于地,恭恭敬敬叩了三个响头。谢道:“小人天生的一付黑脸,人见人憎,年过三十也没说上个媳妇。您老助小人脱胎换骨,无异于小人的重生父母,再造爹娘。”

  天赐啼笑皆非,说道;“你这次因祸得福,下此未必有此运气。逃出京师之后,不要在江湖上混了。你胆子太小,武功太差,不适合做江湖人。还是回乡定居,讨房媳妇太太平平过日子吧。成亲之时别忘了与新娘子遥敬一杯水酒,谢谢贫道这个大媒人,哈哈!”

  郑如虎千恩万谢,收回夺命霸王钉,翻出院墙而去。其后他果如天赐所嘱,回乡娶妻生子,务农经商,不出十年,竟成一方首富。其家后堂供奉着一幅画像,上面是一位仙风道骨的老道士,常年香火不断。亲朋好友问起老道是何人,他总是说:“这不是老道士,而是一位老神仙,神通广大,法力无边。当年若不是老神仙施法术为我脱胎换骨,我郑如虎哪有今天。”

  送走郑如虎,小薇问道:“大哥,你为什么要放走他?”天赐笑道:“此乃为师的一条妙计,非汝等可知也。”小薇噘起小嘴,说道:“嬉皮笑脸,没半分正经。人家以后再也不理你,看谁为你煮饭洗衣。”天赐忙道:“好妹妹,我说我说。大哥这条计策一石两鸟,一来稳住刘贼,让他以为大哥已死,不再另生诡谋,二来离间刘贼与太行双凶。太行双凶谎报大哥死讯,纵然可以委过于其徒,难保刘贼不生疑心,我等即可从中渔利。”

  姐妹二人恍然大悟。小蔷问道:“大哥,你用易容丹为他易容,涂在脸上就可以了,为什么又要他喝一斤老酒?”天赐笑道:“这厮胆小如鼠,容貌可变,脾性却变不了。一旦撞上熟人,惊惶失措,只怕要露出马脚。喝酒可以壮胆,是医治胆小的良药,妙用无穷,不在易容丹之下。”

  小蔷小薇笑弯了腰,说道:“大哥,你真会整人。这厮如果酒量太差,一斤老酒下去,岂不是要醉死了。”天赐笑道:“这厮胆子虽小,身体却壮,是个十足的酒囊饭袋,三五斤老酒下去,肯定不成问题。”

  三人说笑了一会,天赐道:“大哥诈死稳住刘贼,你们两个明天可以去寿亲王府告知此事,要寿亲王速去面圣,以防刘贼从中作梗。大哥要饱饱睡上一觉,忙里偷闲,享几天清福,皆出刘贼所赐也。”说罢伸个懒腰,回房休息去了。

  翌日一早,小蔷小薇推开天赐的房门,却见他依旧直挺挺躺在床上。小薇叫道:“大懒虫,该起床了。”抓起天赐的手臂一阵乱摇,忽然神色大变,惊叫道:“大哥,你怎么了?”小蔷道:“妹妹不要乱叫,大哥这是在诈死。”小薇气急败坏地叫道:“什么诈死,手脚都冰凉了,还是诈死?”小蔷也大吃一惊,上去一摸,不但手足冰冷,连口鼻也没了气息。姐妹二人手足无措,小嘴一歪,一起失声痛哭。

  二女痛哭良久,哭得双目通红,泪流满面。忽然耳边传来天赐的声音:“够了够了,这才象是死了师父的样子。”二女大吃一惊,再看床上的天赐,依然躺卧如故,连口唇也没动过。她们心中陡然生出一个恐怖的念头,失声惊呼道:“鬼!”

  却听那声音道:“胡说!你二人枉称武林中人,居然连龟息术都不知道,羞也不羞!”二女大喜,齐声道:“大哥,原来你没有死。”天赐笑道:“我当然没有死。快去办事,别打扰我的好梦。”

  小蔷小薇拍拍****,长长出了一口气,又狠狠瞪了天赐一眼,退出室外,掩上房门,前往寿王府。她们两个红红的眼圈落在刘贼暗线的眼里,自会深信其师已死而不疑。

  寿亲王得到小蔷小薇送来的消息,心急如焚,当即进宫求见圣驾。皇帝日日在宫中与一干近臣方士讲经论道,乐此不疲,废弛政务,多日不朝。听说叔父求见,只当他又是来进谏的,皇帝头痛之极。叔父与他虽有君臣之别,却也算是长辈,抬出祖宗社稷诸般大道理,反驳不得,最好的办法就是拒而不见。他命内侍称说龙体欠安,将寿亲王挡在乾清门外。

  寿亲王有为而来,岂肯罢休,一日三请。挨到第三天,皇帝推不过只得诏见。却将觐见之处选在乾清宫之侧,月华门之西的隆道阁,并命封为护国真人的白云观主等几名妖道作陪。他这是要与叔父斗法,让寿亲王识趣点,不要再罗罗嗦嗦。

  隆道阁底层的仁德堂上,众妖道陪坐两侧,一个个峨冠羽衣,道貌岸然,还真有几分出尘之味。身着便装的皇帝斜倚在龙榻上,羸弱无力,神情恹恹。

  寿亲王疾步入堂,行过君臣之礼。皇帝亲热地挽他共座,笑道:“皇叔时常责朕妄信道术,不纳谏言,耽误国家大事。为何自家却请了一名老道士为郡主治病,待如上宾。皇叔宽以待己,严以责人,今日莫非又欲劝谏不成?”

  寿亲王心想:“一定又是这几个妖道在圣上耳边吹风,说我的坏话。”说道:“臣知罪矣!这几日冥思苦想,终有所悟。前汉文帝景帝从老庄之学,无为而治,遂致天下太平,万民乐业。大汉威德深植民心,虽经王莽之乱而终能复兴。可见道术亦是正道之学。只是千载之后,一些江湖术士曲解老庄之言,兴邪术蛊惑人心,大异老庄初衷,陛下未可轻信也。”

  皇帝道:“皇叔之意,是说朕信任的这几位仙师皆是邪术惑人的江湖骗子,皇叔府上那位老道士却是老庄正统。”寿亲王正容道:“臣正是此意。”皇帝大笑道:“皇叔差矣!听说尊府的那位老道士只是略通些医术,在正阳门外行医糊口。只因误打误撞医好了郡主的疾病,皇叔即信任有加,敬若神明。却不料此人并无多少真才实学,夜寝家中,祸从天降,被一江湖宵小所算,一命归西。皇叔说他是一位有道之士,岂不荒唐。”

  寿亲王道:“此事虽然不假,却不似陛下所言。宵小行凶之时,老神仙施法术逃脱兵劫,安然无恙,现正恭候于乾清门外。陛下如果不信,可命他进宫见驾。”

  方才还在暗中冷笑,幸灾乐祸的众妖道此时均大吃一惊。白云观主道:“乾清门乃大内禁地。不奉诏令,擅入宫禁,已犯下不赦之罪。陛下应命禁军擒此妖人,斩首以正国法。”

  皇帝却对老道士遇刺未死之事很感兴趣。摆手令诸人勿言,说道:“内侍说皇叔是只身入宫,并无从人跟随。皇叔欲欺朕否?”寿亲王道:“非常之人,不可以常理忖之。老神仙道术通玄,肉眼凡胎焉能识其法体。陛下可命内侍去乾清门外呼唤,老神仙即可现身。”皇帝大喜,当即命内侍传谕召见。众妖道万分懊恼,却无可奈何。

  过不多时,只听殿门外传来内侍尖锐的嗓音:“老神仙传到!”只见一鹤发童颜的老道士大袖飘舞,御风而来,拜倒阶前,口称:“臣道妙徼叩见吾皇万岁万万岁。”

  皇帝笃信道术,对修道之人自然格外礼遇。下龙榻降阶相迎,亲手搀起,上下打量。只见老道士风骨不俗,飘飘若仙,皇帝更为欣喜。命内侍搬来锦墩,让他坐于龙榻之侧。众妖道虽然忌妒,却不敢稍露异色。

  同胞手足,骨肉至亲,天性之中便有些难以言喻难以察觉却又牢不可破的微妙情感。皇帝虽不知当面而坐的就是他曾下毒暗害,事后又悔之不及,深感内疚的孪生兄弟,但天性使然,心中隐隐生出了几许好感,几许亲近之意。笑眯眯说道:“朕闻仙长乃有道之士,不知制何经籍,修何仙业?”

  天赐略略欠身,说道:“贫道乃山野俗夫,逃世潜修,只为修身养性,祛病强身,焉敢妄谈仙业。”皇帝道:“仙长隐身于乾清门外,众目睽睽之下,居然无一人能知仙长所在,此非仙术乎?”天赐道:“此乃障眼法,雕虫小技,不敢污陛下之耳。贫道久居乡野,不知礼仪,擅入宫禁,望陛下恕罪。”

  皇帝心想:“良贾深藏若虚。他如此谦逊,可见是真正的有道之士。我身边这几位只会大言欺人,胸中却无多少真才实学,均不及这位仙长。”无形中对天赐的好感又增加了几分,说道:“请教仙长,何者为道?”

  天赐道:“道乃大化之根,神明之本,天地之源,万物运作之理也。其体无形无相,其用一阴一阳。太极未分之时,道包阴阳,太极即分之后,阴阳生道,一而二,二而一也。”皇帝道:“道可求乎?”天赐道:“可求也,若不可求,我辈修道何为?”皇帝道:“如何求之?”天赐道:“禀以自然,顺乎天命即可。”

  皇帝大喜,心想:“那几位与我讲经论道,不是说什么‘道可道非常道’,就是说什么‘玄而又玄,众妙之门’,故弄玄虚,空洞无物。何如这位仙长之言,深入浅出,开我茅塞。”又问道:“修道有何益处?”

  天赐道:“小则惠及自身,安而不病,壮而不老,生而不死。大则惠及天下,普济世人。万物之中,最灵最贵者人也。惟人也穷万物之理,尽一己之性,穷理尽性,以至于命,全命保生,以合于道,当于天地齐而同得长久。”

  皇帝对什么“普济世人”不感兴趣,却十分留意“安而不病,壮而不老,生而不死”之说。问道:“几位法师曾献朕仙家秘药,授朕吐纳之学。朕服食修练多日,初时尚有些奇效,久之反觉身体不适,更不如前,不知是何道理?”

  天赐愤然作色,说道:“此乃不法之徒,为一己荣华,不择手段,妄进邪术邪药,蒙蔽圣聪,毒害龙体。陛下万万不可服食此药,收一日之利而遗百日之害。应速斩献药之人,以儆效尤。”

  众妖道大惊失色,再也顾不得身份礼数,一起跳起来破口大骂:“胡说八道!”“妖道该死!”“他奶奶的,老子……。”这个胆大包天,竟敢在皇帝面前自称老子的妖道法号玄清,原本是个不学无术的地痞无赖。闻知皇帝的嗜好,一时心血来潮,购买了几本道书苦读数日,换上一身道装,充做道士。机缘巧合,竟让他混到皇帝身边。此时性急之下,口不择言,终于露出马脚。

  这几名妖道之中,只有白云观主尚有几分真才实学。他心中暗骂诸同道沉不住气,上不得台面。向皇帝道:“陛下日理万机,操劳国事,以致疲病交加,龙体失和。臣等闻知,忧心忡忡,肝肠寸断。故不避斧钺,冒死进献仙丹奇术,皆出于忠君之心,苍天可鉴!这位道友未见仙丹之方,不知吐纳之法,即断言臣等欺君,其心叵测,陛下万万不可轻信。”

  无奈皇帝听众妖道言辞放肆,已生厌憎之心。又见天赐微笑不语,不与众妖道争论,对天赐的好感便增至十分。他冷冷扫视众妖道,说道:“孰是孰非,朕已了然。尔等勿复多言,速速退下,不奉诏令,不得再入。”

  众妖道大失所望,不敢争辩,鱼贯退出。一出宫门,众妖道就开始相互攻讦,埋怨他人的错处,争得面红耳赤,最后不欢而散。自此众妖道失宠,终此生未能再见皇帝一面。寿亲王见密谋已成,心中暗自欢喜。也告辞退出,回府与段云鹏程万里等人置酒庆贺。

  众人去后,皇帝命内侍宫娥退出,宽敞的仁德堂上只剩下他们两个人,空荡而又静寂。皇帝多次欲言又止,走下龙榻,往来逡巡。忽然停在天赐面前,说道:“仙长言修道能强身健体,不知可有速成之法?”

  天赐暗想:“求教强身之法为何这般吞吞吐吐,难道涉及什么难言的隐疾不成?是了,他耽于美色,纵欲过度,面对后宫三千粉黛,自觉力难胜任,故而求助于仙道之学。”心中虽然不齿,却又不能不略作敷衍。说道:“道家言性言命,性者,神也,命者,形也。命乃为体,性乃为用,性命双xiu,可期大成。下乘之术,服气炼丹,修命不修性,本末倒置,流于异端。上乘之术,先性后命,遣欲澄心,识心见性,炼精化气,乃为正途。故修道无速成之法,当持之以恒,循序渐进,未可以一日之力而期百日之功。”

  皇帝深感失望,又问道:“长生之道可求乎?”天赐道:“生死常事,确乎在天,但禀以自然,则生死之道无可无不可。道家言长生,乃道之长存,而非身之不死也。其身虽死,其道存焉,传之百世而不绝,如此而已矣。”

  皇帝十分迷惑,问道:“古有羽化登仙,白日飞升之说,皆欺人之谈乎?”天赐心想:“当然是欺人之谈。实话实说只怕你要大失所望,我且骗你一骗。”说道:“贫道不敢妄论前辈仙人。钟离权言曰:惟人可以为鬼,可以为仙。少年不修,恣情纵意,病死为鬼。知之修练,超凡入圣,脱质而为仙也。然仙道无凭,可遇而不可求。人生匆匆,不过百年,以百年修为之浅,而求万世长生之厚,无异于缘木求鱼,未可得之也。”

  皇帝道:“仙长所修者,非长生之道乎?”天赐道:“贫道所修者,乃积今世之功,而求来世之缘也。今世不可得而期之来世,一世之修为浅,积百世之功则可矣。陛下贵为天子,一举一动关乎天下兴亡,为恶则百姓皆苦之,为德则百姓皆惠之,励精图治,施惠于民,则一世之修可胜贫道百世。此陛下前世福泽,不可不慎之。”

  皇帝悚然动容。沉默良久,忽然问道:“朕闻道家有房中之术,仙长知之乎?”天赐心中冷笑:“正事你不感兴趣,说来说去还是离不开这个。看样子不给你点甜头是不行了。”说道:“古人云:饮食男女,人之大欲存焉。夫妇之道,人伦大礼,阴阳赖以调,子孙赖以传。今人斥房中术为异端,何其谬也!陛下身为人君,当先齐宫室,而后方可言治国平天下。修持房中术,良有益也。贫道不才,愿献薄技以助陛下。”

  皇帝大喜,兴奋地说道:“仙长真朕之良师也。朕加封你为奉天至圣保国大真人,并授太师之衔,君臣之礼皆可免之。”

  天赐心想:“你真是欢喜的糊涂了,加封什么真人也就罢了,太师之衔岂是可以随便送人的。”说道:“太师位尊三公,贫道布衣之身,实不敢居之。真人之号尚可,只是至圣二字有些不妥,请陛下收回成命。”

  皇帝道:“那就去掉至圣二字,奉天保国大真人则可也。太师之衔暂缓授之。仙长可将房中术传授于朕。”天赐道:“仙家秘术,未可轻传。陛下宜节欲百日,以示诚心。贫道有仙丹一颗,陛下请先服用,益气清神,强筋健骨,数日之内即有效验。”皇帝接过丹丸,只觉一股奇香扑鼻,中人欲醉。他欣喜非常,说道:“仙家至宝,果然不同凡响。朕即从仙长之言,百日之后再向仙长求教。常人求道须百世之功,朕只费百日,并不算长。”

  天赐心想:“你这病就是由纵欲而起,节欲百日,自会好转,哪里要修练什么秘术。这枚丹丸乃华神医精心炼制,我花费了不少唇舌才向小蔷小薇求到一颗,却转赠于你。可见做皇帝有做皇帝的好处。”

  当日皇帝与天赐畅谈直至深夜,乐而忘倦。第二天又命内侍接天赐入宫,继续昨日的话题。一连十余日,日日不缺。天赐知时机未至,绝口不提朝政,只与皇帝讲论道术,旁敲侧击。他在沧海书阁逗留半载,道家经籍多有涉猎,博闻强记,口若悬河,令皇帝深为叹服。

  日久天长,天赐每日巳时入宫,申时出宫,已成惯例,不须内侍传报通禀。这日天赐象往常一样进宫,到了隆道阁,却不见皇帝。有一名十二三岁的小太监正在等他,战战兢兢跪地叩了个头,说道:“奴才见过老神仙。”只见他眉目清秀,伶俐可爱。天赐亲手扶起,说道:“以后见到贫道不必行此大礼。你叫什么名字?”

  小太监道:“我叫刘信,大家都叫我小信子。余公公命我在此等候老神仙。”天赐问道:“余公公?是司礼监大太监余广吗?”小太监道:“是的,余公公说您老要见万岁爷,可以去养德斋,万岁爷正在哪儿处理国务。余公公要伺候万岁爷,不能亲迎您老,请您老恕罪。”

  这个余广是皇帝身边的大红人,为人比他的前任王保更加圆滑,深得皇帝宠信却不露骄矜之气,故而颇得称誉。天赐每次出入宫禁多是由余广迎送,时常见面。他对天赐十分巴结,天赐对他却没什么好感,更谈不上交情。

  来到乾清宫,余广正恭候在宫门外。他是个见人就笑的矮胖子,白净的娃娃脸,弯眉细眼,人见人爱。见到天赐,他堆起笑脸,说道:“老神仙,您老好啊!万岁爷等得心急,已经问过多次了。您老快请进去吧!”

  天赐道:“圣上正在处理政务吗?”余广凑到天赐耳畔,低声说道:“南边传来些不好的消息,万岁爷心情很坏,动辄发火。您老来了,正好劝劝万岁爷,千万别急坏了身子。”天赐点点头。进到养德斋,只见龙案上奏折堆积如山,皇帝埋头案前批阅,双眉紧锁,满面忧色。

  见天赐进来,皇帝神情略略开朗,说道:“仙长请坐。唉!朕多日不理政务,不想竟发生了许多出人意料之事。河南反了,湖广反了,现在江南也反了。万里江山已成半壁,满朝公卿竟无一人能献平贼之策。”天赐道:“是江南武林盟起兵造反了吗?”皇帝道:“不错,反贼起兵不足数日,镇江苏州常州各府相继失陷,南京杭州也危在旦夕。告急的文书如雪片般飞来,请求朕增派援军。可是各镇官军大多开往河南湖广,一时脱不开身。京师空有大军数十万,远水救不了近火,如之奈何?”

  天赐道:“贫道入京之前曾云游各地,对武林盟之事也有耳闻。贼首司马长风包藏祸心久矣,在江南广植势力,根深蒂固,未可卒定。发京师之军,千里赴敌,终非上计。江南河流纵横,燕赵铁骑困于泽国,难有胜望。依贫道之见,陛下应固守河北山东,全力经营,以待中原之变。不可贸然兴兵,以己之短就彼之长。”

  皇帝道:“仙长差矣!此时应乘其起兵之初,人心未定,一鼓而破之。按兵不动,无异于养虎为患,待其羽翼丰满,则不复可制矣!”

  天赐道:“陛下恕贫道直言。多年以来,朝政失和,民心浮动,不轨之徒因之成势,致有今日之祸。虎已养成,欲以一日之功而平之,谈何容易。”皇帝神情微变,说道:“仙长何出此言?先皇英明神武,在位三十年,天下太平,万民乐业。朕即位未久,纵有些过错,又怎能说朝政失和多年?”天赐道:“先皇仁德,虽古之明君亦不能过。但恨无良臣辅之,大权尽落于奸佞之手。此辈媚辞惑君,恶行乱国,先皇纵然英明神武,为****所愚而不能制之。国家衰败至斯,实由来已久,非先皇之过,亦非陛下之过也。”

  皇帝怒气稍平,说道:“朝廷有何失德之处,请仙长试言之。”天赐道:“朝政之失,实出于用人之失。治国者不知恤民,领军者不知兵事。百姓言朝中有三奸,奸宦王保,陛下已除之,尚余两奸在朝。陛下欲平定盗匪之乱,当先除此两奸,以谢天下,进贤能之士,行仁德之政,以受民望,起用勋臣良将,精练军旅,而后方可言战。贫道以为,河南之盗湖广之匪江南之贼皆癣疥之患,心腹大患实在朝中,不除此患则天下永无宁日。”

  皇帝若有所悟。沉思良久,说道:“仙长所言两奸,朕也并非全无耳闻。可是朕即位未久,对此二人尚有倚重之处。况且无故去朝廷重臣,恐失群臣之望。”

  天赐道:“韩非子曰:国有擅主之臣,则群下不得尽其智力以陈其忠,百官之吏,不得奉其法以至其功矣。这两奸欺君擅权,国家之乱实出于此,何言无故?犹豫不决,纵之为恶,终必酿成剧变,悔之晚矣!”

  皇帝叹道:“这二人欺君擅权,把持朝政,朕岂不知,奈何无力除之。许敬臣是朕之母舅,太后一关就过不了。其党羽遍布朝中,多方掣肘,有令难行。那刘进忠更加动不得,他执掌锦衣卫大权,禁军武腾龙骧四卫皆是其私人。一旦所谋不成,朕性命忧矣!”

  天赐心中暗喜:“你既然有除此二贼之心,我就有办法。”说道:“陛下贵为天子,四海皆陛下之有,万民皆陛下之臣,何言无力除奸。以母子之亲,何事不能开诚布公,晓以利害,太后必能谅解陛下苦心。以雷霆手段,绝群臣之口,则大事可定。那刘进忠更容易对付,他为祸多年,朝臣多怀怨恨之心,陛下除之,乃顺天应人之举,群臣必拍手称快。”

  皇帝道:“如果其党羽不服,乘机犯上作乱,如何制之?”天赐道:“陛下可佯作宠信,安抚其心,一一剪除其党羽,而后行事。如今江南大乱,朝廷岁入十去其七八,粮米损耗当以千万石计。临清德州各仓虽有贮积,坐吃山空,只怕也支持不了一年半载。陛下可令京师各卫赴边屯驻,开垦荒地,以充军食。乘此时机将武腾龙骧四卫调出京师,削弱刘贼势力,一举两得。”

  皇帝微微点头,却仍踌躇不决。说道:“滋事体大,待朕好好想想,不可贸然从事。”天赐大失所望,心想:“优柔寡断,难成大事。”又想:“锄奸之事,非一蹴而就,且缓图之,不可操之过急。”

  时间过得真快,自此两月有余,天赐望眼欲穿,仍不见皇帝有所举动。每日进宫讲经论道,乐趣盎然,但一提及正事,皇帝便借故推托,不适说时机未至,就是说要三思而行。天赐一不能强迫,二不能深劝,只有暗自焦急。眼见已经入秋,再拖延下去,天气冷下来,大军无法移动,官军赴边屯驻之事就只能明年再议了。

  唯一令天赐宽心的是皇帝自服下他所献的丹药,节欲休养,身体日渐康复,对他也更加信任。能每日入宫,时时进言,或者有让皇帝回心转意的机会。为了方便出入宫禁,皇帝特在西华门外选了一所宅第赐于天赐,前前后后,奴仆婢女不小百来名,都是皇帝自掏腰包。反正皇宫内库里有花不完的银子,他也不会心疼。

  这一天从宫里出来,天赐与小蔷小薇在宅中闲话。一句话不小心,惹得二女怒气冲天,大发雌威,拳脚相加。幸亏仆婢不敢擅入内室,否则难免被人识破真实身份。正闹得不可开交之时,忽然堂下传来一阵踢踢趿趿的脚步声,一听就知道是看门的于老头。小蔷小薇慌忙住手,立在天赐身后,努力作出一付恭谨之态。

  这于老头来的正是时候,解救了天赐的一场劫难。天赐敛容归座,道貌岸然。那于老天走到阶前,略略一弓身,说道:“锦衣卫刘大人送来一张请柬,请老神仙过目。”天赐暗自诧异,接过请柬,展开一看,只见上面写道:

  无知后学刘进忠拜上奉天保国大真人老神仙:进忠愚鲁,听信妖言,胆大妄为,冒犯虎威,幸蒙不罪,进忠不胜惶恐之至。今于寒舍略备薄酒,一者拜识老神仙法驾,二者示负荆之诚。本当亲至仙府相请,恐老神仙见拒,故修此书,以达愚意。恭谨再拜,并企回音。

  天赐心想:“这请柬是哪个枪手替他做的?不伦不类,狗屁不通。”问道:“传书之人何在?”于老头道:“正在府门外恭候。”天赐道:“你去告诉他,贫道即刻就到。”

  于老头一走,小蔷小薇小嘴就高高噘起。小薇抢过请柬,扯得粉碎,说道:“这是鸿门宴,刘狗官欲借机加害,大哥千万不能去。”

  天赐笑道:“非也,非也!暗害为师对刘贼并无益处。我断定他是有意笼络我,正好借此机会与他攀上交情,探探虚实。刘贼虽然奸诈狡猾,为师更是玩弄阴谋诡计的老手。明暗表里,各行一道,翻手为云,覆手为雨,戏耍****于掌股之间,岂不妙哉!”

  小蔷道:“主意虽然不错,可是还不能令人放心。要去也可以,须带上我和妹妹。”小薇道:“如果不带我们就不放你走。”天赐道:“听说刘贼常以歌姬待客,席间极尽*之态,不堪入目。你们两个姑娘家,不太方便。”小薇不喜道:“什么不方便?你这是找借口。哼!想甩掉我们,休想!”小蔷道:“大哥,求你带上我们好吗?到时候我们闭上眼睛不看就是了。”

  天赐笑道:“你们当真要去?”小蔷小薇齐声道:“当然。”天赐道:“不怕脸红?”二女道:“不怕!”天赐笑道:“也不会吃醋吗?”小蔷小薇大羞,小薇啐道:“吃你的大头鬼。”小蔷红着脸道:“大哥是师父,我们是徒弟,徒弟吃师父的醋,哪有这道理。”

  天赐笑道:“好,我就带你们去。答应的事一定要记住,你们是徒弟,我是师父。徒弟要有徒弟的样子,不许脸红,也不许吃醋。”小蔷小薇大喜,连声答应。当下三人相偕前往刘府。

  刘府距天赐的住所不远。刚到街口,就见一列十余名武官正在肃手迎候,为首者正是天赐恨之入骨的锦衣卫千户冷逢春,余者虽不相识,看服色品级都不低。冷逢春上来一揖到地,说道:“卑职奉刘大人之命,恭迎老神仙法驾。”

  天赐心中虽恨,脸上却要强挤出一付笑容,说道:“刘大人太客气了。贫道虽蒙圣上荣宠,终究只是一介布衣,受此殊荣,愧不敢当。”

  冷逢春平日待人冷冰冰的,朝中的极品大员也不放在眼里。今日却名副其实,似枯木逢春,一脸的谄笑,说道:“老神仙乃布衣中的王侯,圣上也敬重三分。我辈凡夫俗子,焉敢在前辈仙人之前以官爵自居。”

  这时早有人飞报入内。冷逢春陪同天赐来到刘府门外,刘进忠亲自出迎,人未至,笑先闻。他不愧为当世奸雄,能屈能伸。疾步跑下台阶,纳头便拜,说道:“得蒙老神仙大驾光临,进忠不胜荣幸之至。有失远迎,恕罪恕罪。”只见他体态如熊,筋骨粗壮,步履沉稳,满面油光。天赐心想:“这厮一身横练功夫颇为不弱,不可小觑。”笑道:“贫道久慕大人威名,得大人一纸手书,言辞恳切,诚意可感。贫道鲁钝,幸蒙大人垂顾,特来登门道谢。”

  刘进忠赔笑道:“老神仙言重了。前者进忠不识老神仙法驾真身,得罪之处,望老神仙见谅。”天赐笑道:“前者之事,大人也是出于忠君之心,何言得罪。你我同殿称臣,自当以诚相待,区区小怨,不必耿耿于怀。”刘进忠大喜,笑逐颜开,媚辞如潮,将天赐让进府中。

  大堂之上,锦屏环绕,艳姬如云,金盏玉盘,水陆杂陈,极尽奢华。刘进忠恭请天赐入座,向他引荐席上的几位宾客。除去侍立于刘进忠身后的太行双凶之外,天赐均是初识。两个精干的壮年武官分别是武腾左右卫的指挥大人,一名董良佐,一名赵弘弼。一个与刘进忠生得有几分相似的大胖子是他的同胞兄弟刘从孝,现任五城兵马司提督。一个又干又瘦的小个子是刘进忠的小舅子黄健,乃京军神机营的一名统带。这几人皆是刘贼死党,官阶并不甚高,跺跺脚却足以震动京师。

  引荐完毕,刘进忠向太行双凶道:“施师傅,常师傅,你二人胆大妄为,得罪了老神仙,还不快快磕头赔罪。”太行双凶当年也是武林健者,纵横河朔,自在逍遥。如今为求荣华富贵,又慑于刘贼权势,英风豪气尽敛。委委屈屈走到天赐身前,倒身下拜,说道:“晚辈师徒无知,冒渎老神仙法驾。小徒已蒙老神仙惩处,晚辈也被刘大人斥责。大错已铸,悔之无及。伏请老神仙处罚,任杀任剐,绝无怨言。”

  天赐心想:“刘贼委过于太行双凶,中我计也!”笑道:“二位英雄奉命行事,实出无心,何罪之有。令徒资质太差,贫道恐他坏了二位英雄盛名,故而遣他还乡。事先未能知会,请二位英雄恕贫道擅专之罪。”

  太行双凶面上顿时增光不少,心中至为感激,称谢不已。又退回到刘进忠身后,肃手而立。天赐见状问道:“二位英雄何不入座共饮?”太行双凶神色微变,略略一弓身,说道:“在诸位大人面前,哪有属下的座位。”天赐心想:“刘贼慢待从属,他二人已生怨心。挑拨离间,此时正是良机。”向刘进忠道:“贫道久闻太行双杰英名,如雷贯耳,习武之人无不敬畏三分。刘大人当依之如股肱,亲之如手足,奈何以区区官爵相轻?二位英雄无座,贫道也不敢座。”

  刘进忠忙道:“进忠知错了。”命侍从置座位于席末,冷冷看了太行双凶一眼,说道:“还不快谢过老神仙。”太行双凶慌忙上前道谢,恭恭敬敬落于末座,屁股只敢稍稍沾点椅边,低头不语,料想正在暗中咒骂刘贼无礼。

  酒过三巡,刘进忠没话找话,说道:“进忠蒙圣上信任,授以锦衣卫指挥使之职,权柄颇重。进忠日夜惕惧,兢兢业业,深恐稍有疏漏,辜负圣上重托。可是朝中有许多居心叵测之徒,或出于妒忌,或出于仇怨,百般攻讦,指鹿为马,无中生有。言进忠擅权欺君,横行不法,言之凿凿,直似真有其事。众口铄金,积毁销骨,久而久之,竟有不少无知之辈听之信之。就连寿亲王殿下也……,唉!老神仙乃寿王殿下私人,恕进忠失言之过。”

  天赐佯作惊奇,说道:“大人何出此言?贫道久处乡野,少闻外事,并不知道朝中尚有这许多纠葛。与寿王殿下结交,不过是借之求进。贫道所忠者,圣上也,并非哪位大臣的私人。”

  刘进忠目光陡亮,干笑道:“失言,失言!”敬过天赐一杯,又道:“进忠问心无愧,并不畏惧群臣的污蔑之辞。可是难免会有些谣言传到圣上耳朵里,引起圣上的猜疑。俗话说:伴君如伴虎。唉!做人难,为官更难。”

  天赐正容道:“圣上英明仁德,明察忠奸。大人既然问心无愧,何惧圣上猜疑。俗话说:无风不起浪。贫道以为,大人也许行事不慎,偶有失职之处,被人抓住把柄,以至谣言四起。要要杜绝谣言,当顾惜声名,谦恭自抑,还政于君,结好于臣。不可妄言圣上之非,指责群臣之过。”

  刘进忠心中不以为然,面上却作出诚惶诚恐之态,说道:“仙长教诲,进忠永铭在心。”

  经此一说,大家均感尴尬,兴致大减。沉默良久,刘进忠又堆起满脸笑容,说道:“有酒无乐,扫人兴致。进忠唤歌姬献歌一曲,请仙长品评。”他轻击三掌,众侍女闻声知意,撤去锦屏。只见屏后是几十名浓妆艳姬,或怀抱琵琶,或手抚瑶琴,轻轻弹弄,大堂上响起悠扬的乐声。十几名艳姬簇拥着一位绝色丽人袅袅娜娜步入堂上,翩翩起舞。众艳姬皆轻纱罩身,露出粉红色的内衣,粉腿藕臂,婀娜体态,撩人遐思。这时乐声忽然转为柔靡,缠mian低徊,似旷妇思春,深闺夜语。那丽人和着乐声婉转歌曰:“层波潋滟远山横,一笑一倾城。酒容红嫩,歌喉清丽,百媚座中生。墙头马上初相见,不准拟,恁多情。昨夜杯阑,洞房深处,特地快逢迎。”

  曲调悦耳,词意婉转,经由这绝色丽人唱出,更令人心动神摇。天赐心想:“那刘贼是个粗鄙武夫,柳永艳词,他未必能懂。这女子歌喉虽佳,只怕是对牛弹琴。”忽听背后传来小蔷小薇的两声冷哼,天赐心想:“这艳舞如此不堪入目,我实在不该带她们来的。”连忙传音道:“别忘了咱们来时的约定,当心失态!”

  堂上舞姬越舞越放荡,媚眼频送,搔首弄姿,伸臂踢腿,露出轻纱下晶莹的玉体。纤腰丰臀,款款扭动,作出诸般不堪入目之态。那丽人又歌曰:“欲掩香帏论缱绻,先敛双娥愁夜短。催促少年郎,先去睡,鸳衾图暖。须臾放了残针线,脱罗裳,恣情无限。留取帐前灯,看伊人娇面。”

  天赐心想:“人言柳永艳词以此首为最,可是与这艳舞相比,却是小巫见大巫了。”再看席上宾客。刘进忠见得惯了,不觉如何。那黄健与刘从孝听不懂词曲,只管盯着堂上肉阵,两眼冒火,一口馋涎,丑态百出。唯独董良佐赵弘弼两人尚无异状。

  一曲终了,众歌姬鱼贯退出。刘进忠望向天赐,只见他捻髯微笑不语,神情高深莫测。刘进忠一时摸不清底细,试探道:“老神仙观感如何?”天赐道:“大人是想听恭维之辞,还是想听几句逆耳的忠言?”刘进忠干笑道:“敬请老神仙直言,进忠洗耳恭听。”天赐道:“大人乃朝廷重臣,社稷干城。当此国家多事之秋,正大人为圣上分忧之时也。切不可因声色之娱消磨心志,招人物议,玷污了大人的清誉。”这几句话表面上是责备,实则是恭维,刘进忠喜不自胜,频频点头,深以为然。

  董良佐赵弘弼相互一打眼色,乘机进言道:“老神仙,刘大人府中蓄养歌姬并非是为声色之娱,只有贵客光临时才唤出一舞。我等有幸观赏,实乃托老神仙之福。刘大人蒙圣上恩宠,授以重权。所谓树大招风,名高遭忌。宵衣旰食,心系王事,犹恐稍有疏漏。焉能不顾声誉,辜负圣上重托,招人非议,授人以柄。”这一番话明着吹捧刘进忠,抬高他的身份,暗中加以规劝,与天赐之言有异曲同工之妙。刘进忠听后更乐,连声道:“是极,是极!”天赐对董赵二人刮目相看,心想:“这两人有几分才干,刘贼重用他们并非无因。似黄健刘从孝之流,皆是庸才,不可与这两人相提并论。”

  刘进忠暗暗揣摩天赐的心意,忖道:“这老杂毛是出家人,又上了几岁年纪,对美色自然不会感兴趣。要打动一个修道之人,最好是奇功密技,可惜我这里没有。常言道:有钱能使鬼推磨。财帛动人心,他虽是出家人,只怕也不能免俗。”思忖已定,吩咐道:“来人,呈上礼物。”

  两名侍女应声而出。一人手捧着一只翡翠玉盒,玉质晶洁,雕工精致。另一个手捧着一个蜀锦绣囊,上缀七色宝石,光彩夺目。单是玉盒锦囊便价值不菲,其中所藏想必是奇珍异宝。侍女将礼物放在天赐案前,肃手退下。刘进忠笑道:“区区薄礼,不成敬意,望仙长笑纳。”天赐看也不看,淡然道:“大人厚赐,不敢推辞,贫道愧领了。清风,明月,收下礼物。”小蔷小薇心中不快,无奈有言在先,只得照办。

  刘进忠未能在天赐脸上看到预计中的贪婪之色,心中失望,暗想:“这老杂毛是真的见财不动心,还是故意做作,嫌礼物太轻?也罢!我再送他一样宝贝,总要他满意才好。”又吩咐道:“来人,把我的墨玉乌龙牵来。”

  天赐心想:“墨玉乌龙?大约是一匹宝马。名字起得不错,不知其马如何,能否比得上我的小黑。”只听堂下传来一阵清越的马嘶,其声雄壮,似龙吟虎吼。天赐大喜,向堂下望去。只见四个彪形大汉牵来了一匹通体如炭的骏马,体长膘肥,鬃毛戟竖,似欲挣脱缰绳,腾云而去,真不愧墨玉乌龙之名。

  众宾客虽然不是伯乐,也知此马不凡,纷纷挑起大指,赞不绝口。天赐却怔怔地盯着这匹龙驹,对众人的称颂之辞恍如未闻。原来这匹马竟是失散多年的老伙伴小黑,不知如何落在刘进忠手里。天赐喜极如狂,疾步下堂,搂住马颈,轻轻抚mo马儿的鬃毛,轻声呼唤小黑不止。小黑颇识人性,似乎也认出眼前之人即是故主,马首在天赐怀中挨挨蹭蹭,着实亲热。

  刘进忠暗自称奇,走到堂下,说道:“进忠初得此马之时,曾请人相过,据称此马乃举世难觅的千里驹。只是野性难驯,动辄伤人,虽调教多日,仍难骑乘。不想竟与仙长一见投缘,温良驯服,似是多年老友。此乃天意令进忠将此马赠与仙长。”

  天赐陡然惊觉失态,忙干笑两声,加以掩饰。说道:“贫道自幼爱马成痴,多年苦修,仍然看不破,让大人见笑了。君子不夺人所好。此马既然是举世难觅的千里驹,大人一定视如珙璧,贫道焉敢相夺。”

  刘进忠心想:“能打动你这老杂毛,连城之宝老子也舍得,区区一匹马能值几何?”说道:“此马在进忠之手,无异明珠暗投,屈煞良材。进忠诚意相赠,望仙长切勿推辞。”天赐顺水推舟,笑道:“大人盛情,贫道再要推拒,未免有些矫情了。常言道:无功受禄,寝食不安。既蒙厚赐,来日必有所报。”刘进忠大喜,干笑道:“哪里,哪里,进忠赠马纯出敬贤之心,焉敢望报。”

  天赐收下礼物,刘进忠便将他当成自家人。回堂落座,宾主尽欢,气氛融洽。闲话未久,刘进忠言归正传,说道:“进忠的心事,方才已经向仙长提及。蒙仙长教诲,使进忠如拨云见日,茅塞顿开。可是满朝公卿并不都如仙长一般开明,居心叵测者大有人在。贤明如周公者尚惧流言之讥,进忠才德逊于先贤多矣,安得不惧?所虑者非自家声名前程,而是无人能通款曲,令圣上忧心,让进忠如何心安?”

  天赐暗道:“一派胡言!”笑道:“大人过虑了。贫道不才,愿效绵薄。来日进宫,一定在圣上面前代大人解说,以释圣上之疑。”

  刘进忠暗喜,自以为得计。口中称谢,心中却想:“刚才还一本正经说什么无风不起浪,现在却满口应承,愿效绵薄。老子还当你这老杂毛是个难缠的脚色,不想一匹马就能买通,让老子白白担了多日的心事。”

  堂上众宾客正在畅饮,忽听堂下侍者叫道:“余公公驾到!”只见大太监余广板这面孔,挺着大肚皮直闯上堂。目光在众宾客脸上冷冷扫过,尖着嗓子道:“吓!刘大人好兴致,咱家来的不是时候,打扰诸位了。”

  这余广平日笑脸迎人,今日的神情却有些不对。刘进忠等人心怀鬼胎,神色大变。刘进忠堆起笑脸迎上前去,说道:“公公大驾光临,不知有何贵干?”余广架子端得十足,说道:“咱家奉万岁爷之命,特来请老神仙入宫。”目光转向天赐,又换上一付笑脸,说道:“到老神仙府上空跑了一趟,才知道您老在此作客。请速与咱家入宫,莫让万岁爷久候。”

  刘进忠心中嘀咕,却不好动问,忐忑不安地送余广与天赐离去。频频向天赐递眼色,希望天赐能够小心应付,在圣上面前多多美言。至于天赐能否领悟,他就不得而知了。余广走后,刘进忠又命手下前往宫中活动,打探消息,以防不测。

  余广引天赐入西华门直奔内宫,小蔷小薇捧着刘进忠的两样礼物跟随在后。初次入宫,只觉处处新奇,东张西望,指指点点,只是不敢出声,憋得难受。

  皇帝正在乾清宫后的暖阁中相候,坐卧不宁。见天赐进来,皇帝的笑容有些不自然,说道:“夤夜相诏,打扰老神仙清修,朕甚不安。”天赐弓身道:“蒙陛下垂顾,实贫道之幸也,求之不得。”

  小蔷小薇偷偷抬头一观,见到皇帝的容貌,几乎失声惊叫,四目直视,久久不能移去。皇帝偶一回顾,见她二人明眸雪肤,神态可喜,虽然直视圣躬有些无礼,皇帝却不以为忤,反觉好笑,问道:“这二位仙童是老神仙的弟子吗?有其师必有其徒,好俊秀的人品。”

  天赐暗叫不妙,来时匆忙,忘了虑及皇帝与自己容貌相象之事,落在她二人眼里,只怕要费一番唇舌了。说道:“他们是贫道身边烹茶扫地,持炉添香的童子,少年心性,玩劣不堪,除武功尚可之外,余者一无是处。”皇帝失笑道:“年少贪玩,天性如此,并非过错,老神仙不必苛责。”唤出一名小宫女,吩咐道:“春来,你带这两个小弟弟出去玩耍,好好照应,不要委屈了他们。”

  那名唤春来的小宫女年纪不过十四五岁,小蔷小薇被认做弟弟,暗暗不服。不过,能得一同龄玩伴,乘机逃出这个气氛压抑的暖阁,到外面散散心,也算是意外之喜。二女将礼物交给天赐,乐滋滋随春来出门去了。至于说游戏之中,二女放出手段,骗得春来叫她们哥哥,挽回方才的损失,也是意料中的事。

  小蔷小薇去后,皇帝又命余广等内监退出。他对那两样礼物十分留意,却不直说,绕着弯子问道:“老神仙屡次进谏,言刘进忠之非,劝朕尽早除之。今日为何又去刘府作客,与他攀交?”

  天赐道:“要除刘贼,须先去其羽翼,而后下手。贫道前往刘府,正为安抚其心。这厮横行不法,肆无忌惮,却也畏惧陛下猜疑,妄图收买贫道为其开罪。贫道已佯作应允,将礼物收下,陛下请看。”将锦囊玉盒呈送皇帝。

  皇帝先打开玉盒,只见盒中整整齐齐排着十叠银票,每张一千两,每叠一百张,足足一百万两银子!天赐虽然猜到盒中之物一定价值不菲,却料不到居然如此之多。再倾出囊中之物,却是百余颗明珠,都有拇指大小,浑圆晶润。内有一母珠,大如鸡卵,宝光四射,灯烛为之黯然失色。百余颗小珠聚集于四周,拨之不去。此等奇珍异宝,只怕又不止一百万两银子了。

  两人相顾愕然。皇帝双目怒火隐现,狠狠一拍桌案,喝道:“这奸贼好大的手笔,一出手就是上百万两银子,竟比朕还要富有。他独揽朝中大权,尽敛天下之财,究竟是何居心?”

  天赐道:“一百万两银子不过是九牛一毛,刘贼家中所积何止千万。他富可敌国,犹不知足,却不知榨干了多少升斗小民的血汗,克扣了多少将士的粮饷,又不知有多少朝廷岁入被他中饱私囊。此等奸贼不除,国无宁日。陛下应早做决断,免生后患。”

  皇帝越想越气,说道:“老神仙所言极是,朕不除他,日后恐为他所害。如何行事,望仙长赐教。”天赐道:“除奸大计贫道早已告知陛下,所谓先安抚其心,剪除其羽翼,缓而图之也。陛下应速下诏书,调京军赴边屯住,将武腾龙骧四卫遣出京师,以去心腹之患,而后再谋其他。”

  皇帝道:“如果这厮起了疑心,又当如何?”天赐道:“陛下只管下诏,贫道自有办法让刘贼不生疑心。再者,陛下应诏令忠诚可信的高手勇士入宫宿卫,以防不测。寿亲王府中有两位客卿,人称燕山双雄,论武功在京师首屈一指,为人豪侠忠义,可以信赖,陛下应诏之入宫。为释刘贼疑心,不妨同时将锦衣卫的两大高手太行双凶也招入宫中。”

  皇帝道:“这四人的名号朕也听人说过。燕山双雄尚可,太行双凶乃刘贼的左膀右臂,听名号即非善类,引狼入室,断不可为。”天赐道:“太行双凶虽非善类,其武功之高,却能派上大用。他二人醉心名利,投到刘贼门下,可刘贼待他二人甚是傲慢无礼。贫道今日于酒席上暗察其言行,知其与刘贼并不相得。陛下贵为人主,富有四海,所能赐予这二人者胜过刘贼百倍。只要投其所好,厚结其心,必能去刘贼膀臂,收归己用。此乃上上之策。”

  皇帝大喜,说道:“非老神仙之言,朕几自误矣!”天赐道:“刘贼多半已派人入宫打探消息,贫道尚须敷衍一番,以释其疑。望陛下得策辄行,莫再犹豫不决。”皇帝道:“老神仙可速去,朕已知晓。事关重大,不容耽搁,请在宫外静候佳音,明日即有消息。”

  天赐心中大慰,弓身退出殿外,招呼小蔷小薇出宫去了。皇帝盯着案上的银票明珠出神,心想:“此等重金奇宝,老神仙居然忘却了。可见他视钱财如粪土,真乃天赐良师益友与朕也。天赐,天赐,唉!我总觉得老神仙的眼神与我那同胞兄弟李天赐有几分相象。这也许是我误杀兄弟,有愧于心,负罪之情在作祟。”

  就在皇帝胡思乱想之时,天赐已经出了宫门。刚到街口,就见墙角阴暗处狸猫似窜出一个人,点头哈腰,一脸的谄笑,正是冷逢春。他扫视四下无人,悄声道:“老神仙,刘大人有请。”天赐正要去见刘进忠,却故作矜持,说道:“刘大人又有何事?天色已晚,明日再去拜望不迟。”

  冷逢春急道:“事关重大,耽搁不得,请老神仙务必赏光。”见天赐无动于衷,又转为哀求:“刘大人驭下一向严厉,交待下的事卑职如果办不成,前程难保不说,只怕还有性命之忧。求仙长慈悲为怀,赏在下一个面子。”说话之时,他的身子几乎弓到地上,极尽谦卑之能事,后脑朝向天赐,伸手可及。天赐忽然生出一个十分强烈的念头,一掌拍下,打烂这厮的脑壳。手掌抬去,却又缓缓放下,轻轻抚mo冷逢春的后颈,阴*:“不错,你现在还不能死。”

  冷逢春只觉得脖子上冷森森的,禁不住打了一个寒战。赔笑道:“您老说的是,卑职今年才三十几岁,还想安安生生再活几十年。”天赐呵呵笑道:“快带我去见你们刘大人。阳寿长短,命中自有定数,汝乃凡夫俗子,岂可妄论天机。善有善因,孽有孽缘,福分厚薄,各自不同。你能再活多少年,实在难说得很。”冷逢春忙不迭连声称是,心中却升起一丝不祥的预感,通体生寒,懔懔自危。天赐话中玄机,他若有所悟,又似不解。

  两人来到刘府,刘进忠远远迎出街口。见到天赐,他强挤出一付笑容,问道:“老神仙此行顺利否?”天赐笑道:“上上大吉,所托之事,已有眉目,大人尽可放心。”刘进忠所虑却不在此,又问道:“礼物之事,不知陛下可曾问起?”天赐笑道:“贫道年老体弱,跑了大半天的路,浑身筋骨酸痛,口干舌燥。大人却好不吝啬,连杯茶水也不肯招待,就急着问东问西,哈哈!”

  刘进忠心知此地耳目众多,故而他不肯明言。又见他春风满面,料想没有什么差错,稍稍放心。干笑道:“失礼,失礼!”将天赐请进府中,至内堂落座,屏退侍从。太行双凶等人也要退出,却被天赐叫住。

  刘进忠又问起礼物之事,天赐这次不再隐瞒,说道:“礼物已经落在余广眼里,自然瞒不过圣上。贫道将礼物献出,却对圣上说,此乃大人多年宦囊所积。如今国家多事,烽烟四起,连年用武,府库空虚。大人忧心忡忡,故尽敛家财献上。为恐群臣得知,误解大人的本意,特托付贫道秘密携带入宫。圣上听后非常高兴,夸奖大人公忠体国,为善不欲人知,对大人的猜疑也消去不少。”

  刘进忠大喜,心想:“这老杂毛真******有两下子。三言两语,行贿之事居然变成了一桩义举,妙极妙极!花一百万两银子收买皇帝,值得值得!”说道:“多谢老神仙带进忠开脱,所献财物应属您老所有,损失进忠即刻补上。”

  天赐笑道:“贫道乃出家之人,钱财要来何用,大人休再提起。这次入宫,贫道还探听到了两件大事,都与大人有关。”刘进忠暗自吃惊,连忙问道:“请教老神仙,是何等大事,与进忠有何关联?”天赐道:“第一件事是圣上有意令京军赴边拓荒,以充军食,具体选派哪一路官军尚未决定。明日朝会圣上也许会提出此议。如果选派的是武腾龙骧四卫,大人一定要极力赞成。如果选派的是其他卫所,大人也要主动求请。四卫军是京军精锐,当为表率。释圣上之疑,这正是时机。”

  刘进忠不疑有它,连连点头,深以为然。董良佐赵弘弼二人则十分欣喜。在京里勋臣贵戚多如牛毛,指挥使之职与之相比小而又小,处处都要看人眼色。他二人都颇具野心,很想有一番作为。一旦能够出京屯驻,就是威赫一方的重臣,大展鸿图,得其所哉。

  天赐又道:“第二件事是圣上欲诏寿王府客卿段云鹏程万里两人入宫护驾。起因是有人向圣上进言,说反贼之中有许多善于飞檐走壁的高手,恐入宫为害,危及圣躬。圣上信以为真,寝食不安,故有此议。”

  刘进忠惊道:“这一定是寿亲王的计谋。他与进忠素来不睦,此番引介心腹入宫,在圣上身边行走,对进忠大为不利。”天赐笑道:“大人不必担忧,贫道也知此事对大人不利,所以将施常二位英雄也推荐给圣上,圣上已经应允。二位英雄武功不在燕山双雄之下,当能与之抗衡。”

  刘进忠大喜,又是感激,又是佩服。感激的是老道士相助之诚,佩服的是他手段之妙。当下连声道谢,发自肺腑,绝非客套。那太行双凶也暗自欢喜,能入宫护卫皇帝,比跟着刘进忠不知风光几千几百倍,对天赐也是一般的感激佩服。

  天赐察言观色,知所谋已遂,心中暗喜。离开刘府之时,刘进忠亲手持灯笼远送出门,感激之辞不知说了多少。天赐坦然受之,暗自好笑。

  刘进忠等人走后,小蔷小薇终于忍不住了。四顾无人,悄声问道:“大哥,你说奇怪不奇怪,皇帝的相貌居然与大哥生得一模一样,乍一看真让我们大吃一惊。”天赐笑道:“吃惊也就罢了,你们两个死盯着皇帝不放,无礼之极,真让大哥替你们捏把汗。”

  小蔷小薇想其自家当时的呆相,不禁羞红上脸。小蔷道:“外面传说皇帝如何如何昏庸,如何如何残暴。我看他待人和气,蛮好的吗!”小薇笑道:“你这叫zuo爱屋及乌,看他长得象大哥,短处也变成了长处。”又向天赐道:“大哥,你说他为什么与你生得一模一样?”

  姑娘家话多,嘴巴不牢,天大的秘密也保守不住,天赐自然不愿将实情告知。但二女都很精明,支支吾吾肯定骗不过。他索性施展欲擒故纵之计,笑道:“这有什么好大惊小怪的,大哥与皇帝本来就是亲兄弟,自然十分相象。”二女当然不信,小蔷道:“骗人!人家跟你说正经的,你却只会开玩笑。”小薇瞪眼道:“你是皇帝的同胞兄弟,咱们还是皇帝的姐姐呢,荒唐!”天赐笑道:“那我就不明白了,既然不是同胞兄弟,为什么生得如此相象。”

  二女当然不解其中缘故。小薇却假作明白,煞有介事道:“不懂就要向我请教。告诉你们,这世上的人有几千万,上万万,只怕还不止。这世上的容貌却只有几千种,几百种,只怕还不到。所以就会有成千上万的人生一样的相貌,只是这些相貌相同的人很少碰在一起,我们觉得很稀罕罢了。其实一点也不奇怪。”天赐连声称赞高明,大放宽心,暗道:“亏你们想得出如此妥贴的理由,省得我再费唇舌。”

  回到住处,夜色已深。扣了半天门,里边才传出于老头颤巍巍的声音:“是谁呀?打搅老夫的好梦。”门开了,于老头揉着惺忪睡眼,看清是主人回来了,忙赔笑道:“原来是您老,老奴该死。刚才刘府派人送来马匹礼物,老奴已经替您收下了。”

  天赐自不会与这老糊涂计较,说道:“辛苦你了,马匹在何处?”于老头道:“礼物在您房中,马匹在马厩里,老奴已经差人饮饱喂足。嘿!这马真是匹好马,刘大人忍痛割爱,自是对您老十分巴结。不过,老奴劝您以后少跟他来往。不是老奴倚老卖老,在京城里整整住了六十年,经的多见的广。象他这等飞扬跋扈,红极一时的权臣,最终都没有好下场,还是不要招惹为妙。”

  于老头之言虽嫌聒噪,却也有几分道理。天赐暗暗点头,说道:“你去休息吧,此事贫道自有分寸。”于老头唉声叹气,蹒跚着回房接续他的好梦去了。

  进到内院,只见正堂透出昏黄的灯光,窗棂上映着一个人影。天赐深感诧异,重重咳了一声,推门入室。室内那人正坐于灯前,把玩案上的两只锦盒。穿一身夜行衣,便捷利落,却是韦应麟。见主人归来,他含笑起身,说道:“恕小子冒昧,不速而至,打扰仙长了。”

  这韦应麟来的好不突兀,看他的装束就知是偷偷潜进来的。天赐笑道:“韦公子效此宵小行径,逾墙入室,莫非欲做梁上君子,盗窃贫道财物乎?”韦应麟将两只锦盒向天赐面前一推,笑道:“仙长财物在此,分文不少。小子偷入尊府,只为防刘贼知觉,别无它意。”天赐抚掌笑道:“贫道已知公子来意,只在这两只锦盒。藏匿行迹,欲盖弥彰,反而启人疑窦。下次万万不可如此,明来明去,何必顾忌。刘贼处贫道自有说辞。”

  打开锦盒,只见一盒中是银票,整整一百万两,另一盒则是玉器珍玩,宝光流动,满室生辉。韦应麟虽出身王侯之家,如此奇宝重资也难得一见,啧啧称赞道:“好重的礼物,我猜一定是刘贼所赠。”

  天赐反问道:“公子是怀疑贫道已经投靠刘贼?”韦应麟正容道:“如果怀疑,我今晚就不会来。实不相瞒,寿王千岁听说仙长今日去刘府作客,深感不安,只当仙长贪恋财货,变节投靠。小子却相信仙长绝非见利忘义之徒,特来求证。”天赐道:“知我者,韦公子也。贫道收刘贼礼物,虚与委蛇,别有所图。请公子务必转告寿王千岁,且拭目待之,不出旬日即有佳音。刘贼羽翼尽除之日,即其伏法之时。”

  韦应麟大喜,说道:“得仙长襄助,大事必成。不过,如此迁延日月,恐节外生枝。小子冒昧,已向寿亲王千岁献上一条计策,定能一举击垮刘贼。可行与否,请仙长裁夺。”天赐道:“愿闻其详。”韦应麟道:“小子有一知交名叫陆鹏,现任锦衣卫百户。其人忠勇尚义,热血豪侠,又深悉锦衣卫内幕,必能助我等一臂之力。可以请他收集证据,向圣上出首,使刘贼无可遁形。再由仙长从中协助,刘贼必死无疑。”

  天赐惊道:“不可,万万不可!公子可曾将此事告知陆鹏?”韦应麟奇道:“未得仙长允诺,尚未将此事告知。难道陆鹏有什么不妥吗?”天赐如释重负,说道:“据我所知,那陆鹏是江南武林盟安插在锦衣卫中的密探,虚有其表,其心难测,断不可信。”韦应麟大惊,说道:“知人知面不知心。小子有目如盲,若非仙长告知实情,几乎坏了大事。”

  天赐道:“公子提起这陆鹏,贫道倒想出了一条妙计。各处反贼派在锦衣卫中的密探只怕不止陆鹏一人。除他之外,还有一个百户曹谦,与湖广教匪似有勾结。公子可速将此事禀明令尊,缉拿这二人,严加刑讯,搜查其住所,必能获得其通匪的明证。刘贼即使不被问个共谋之罪,也难逃驭下不严之过。那时贫道就有文章可做了。”

  韦应麟大喜,说道:“真乃妙计也!事不宜迟,小子这就去安排。”天赐道:“陆鹏曹谦武功都不弱,为防其逃脱,可请二位令师出手。行事宜机密迅速,不可让刘贼得知,杀人灭口。”

  送走韦应麟,已经是后半夜了。小蔷小薇倦极,自回后堂休息。天赐却非常兴奋,毫无睡意。想起久别重逢的老伙伴小黑,便去后院马厩寻他亲热。

  事情之顺利出人意料,天赐进京不过数月,心愿一一达成。在宫中站稳了脚跟,赢得了皇帝的信任,又与刘贼套上了交情。眼见一条条毒计使下去,刘贼死期不远。曹谦陆鹏是杀父毁家的帮凶,做先行官早死几日,而后是刘贼许贼。再其后便是助皇帝整肃朝纲,任用贤能,荡寇平乱,重整天下。这些心愿全部了结,便可以无牵无挂遨游天下,寻觅妻子兰若,重建家园,隐居不出,享受山野林泉之乐。这一幕幕美好的前景已经不再是幻想,如在目前,伸手可及,让他怎能不为之兴奋。

  第二天是朝会之期,整整一上午皇帝都在与群臣议事。天赐虽得宠幸,却没有资格参与朝会。闭门家中,不知皇帝能否依昨日之议,难免如坐针毡,忧心如焚。

  刚一散朝,皇帝便迫不及待传天赐入宫,相见于隆道阁。他今日心情极佳,笑逐颜开,春风满面,喜滋滋道:“朕今日方知为君之乐。往昔诸事皆由许大人作主,他提建议,群臣随声附合,朕只能点头赞成,简直是个傀儡。今日朝会,朕依仙长之议,提出京军赴边屯驻之事,群臣有提出异议者,朕皆斥退之,竟无一人敢再多言。许大人不发一言,刘进忠主动求请,称颂朕之英明。可见为人主者当加威于臣子,不可使君权旁落于人。”

  天赐心想:“见识仍嫌浅薄,却已大有进步。乘你心情正佳,不妨进一忠言。”说道:“为君之乐,非止于此。为君之至乐,在于布仁德于四方,加声威于海内,则群臣惕惧,万民诚服。此时握天下如在掌中,使臣民如同指臂。今日朝堂之上,群臣所服者非陛下之威,乃策略之善也。如陛下能明察忠奸,用人无误,朝政无失,则群臣自然心悦诚服,何须斥之责之。”

  皇帝满腔高兴化为乌有,但想想此言甚是有理,面孔不禁为之一红。说道:“如仙长所言,则可比于古之明君,朕如何能及。”天赐道:“若不为,焉知不能为。陛下才智未必逊于古之明君,所差者不过决心毅力耳。昔齐威王荒淫逸乐,不理国事。得淳于髡之言,不飞则已,一飞冲天,不鸣则已,一鸣惊人。愿贫道能比淳于髡,而陛下能如齐威王也。”

  皇帝得天赐恭维,颇有些沾沾自喜。自己有多大本领他也并非全然无知,比于古之明君相差太远,效法齐威王或者还有希望。他道:“愿领仙长教诲。”他以帝王之尊,能这般虚心求教,诚为可贵。天赐暗暗赞许,说道:“齐威王所以能强齐垂数十年者,勤国政,明赏罚,去奸佞,用贤臣也,陛下亦可效之。方今天下大乱,究其****,乃民心之失,民心之失缘于朝政之失,朝政之失缘于用人之失。望陛下善用贤能,勤理政事,以收民望,则乱可制国可宁也。”

  皇帝频频点头,问道:“今海内不振,匪类猖獗,割据州县,寇掠四方,官军屡败,朝野震动。请仙长教朕破敌制乱之策。”

  天赐道:“贫道观各路贼首,皆乱世之雄,非治国之主也,虽嚣张于一时,实不难平之。河南地近京畿,匪患最烈,应先取之。匪首龙在天其人寡才无德,目光短浅,收群盗为用,民心早失。中原一带,无险可据,连年兵戈,民穷财尽。而龙在天弃险固之关中,富庶之山东不取,留恋于中原,实自困于死地。陛下若遣一能臣据潼关以固关中,再选一二骁将率精兵巡于大河之北。待明年春荒,贼众食尽,渡河觅粮时相机邀击之,迫其南向与江南各路反贼相争,可获渔人之利。再乘其两败俱伤,必能一鼓而破之。中原即定,则天下可定也。”

  皇帝大喜,说道:“仙长真高见也!只可惜朝中乏人,并无能臣骁将当此重任。”天赐笑道:“普天下的才俊之士多如恒河之沙,只是陛下未能用之也。陛下以贫道为高人,而江湖奇士朝中贤臣胜过贫道者大有人在。此辈素怀忠义,只因朝中权奸当道,无由以进耳。陛下应仿效前人千金市骨之事,重用朝中贤臣以收人望,则天下贤才必争相归附,何虑无人可用。”

  皇帝道:“朝中有何贤才,朕为何不知?”天赐道:“陛下非不知其名,乃不知其贤耳。贫道进京路经兖州之时,曾见一驿卒形貌非俗,身怀奇技。寻人一问,才知是原锦衣卫指挥左使杨宗翰,为刘进忠所不容,沦为驿卒。此人虽蒙奇冤,未存怨心,兢兢业业,不亏职守,真忠臣也。陛下何不用之。”

  皇帝道:“朕记起来了。这杨宗翰曾上表弹劾刘进忠勾结教匪,图谋不轨,种种不法之事。现在想来,其言甚有见地。朕即招其回京,任为大将,征讨反贼,可乎?”

  天赐道:“杨宗翰其人铁面无私,用之察奸断狱则可,用之为大将恐不相宜。大将之材另有其人,民间有南熊北虎之说。南熊者,九江府总兵严梦熊也。其部众不过三千,却屡破十倍乃至数十倍之敌,威震敌胆。北虎者,兖州府副将王致远也。今春河南盗贼窜入兖州,兖州总兵畏敌如虎,不敢出战。王副将独率轻骑,大破贼军,横扫百余里,使盗贼不敢再入兖州。此二人堪为朝廷柱石,陛下何不用之。”

  所谓南熊北虎之说,不过是天赐杜撰出来的。皇帝却信以为真,大喜道:“不想朝中竟有如此良将,朕几乎失之交臂。当立即提升为总兵,不!提升为巡抚总督。”天赐道:“陛下欲重用此二人,不必加以高官,只任命为总兵,拨与精兵三五万,授予全权。使军中无粮饷之缺,朝中无掣肘之虞,则足抵数十万人之用。待其立下大功,在加官进爵不迟。”

  就在这时,大太监余广疾步上殿,弓身禀道:“万岁爷,有段云鹏程万里施明轩常荫亭四人奉诏入宫,现于西华门外候旨。”皇帝道:“你去传他四人进来,朕要亲眼见见四位高人。”余广弓身退出殿外。

  天赐道:“这四人也是良材,可以派上大用,陛下不可因其无官无爵而相轻。”皇帝微微点头。

  不多时,余广引四人来到阶前,伏地叩首,行入觐之礼。皇帝记起天赐的嘱咐,堆起笑容,说道:“四位爱卿平身,入内说话。”四人起身上殿。皇帝见他们相貌奇特,暗暗称赞。说道:“有劳四位爱卿,朕甚不安。”

  段云鹏道:“臣等蒙陛下赏识,以卑微之身随侍圣驾,实为无上荣宠,自当竭死效命,以报皇恩于万一,何敢再言辛劳。”太行双凶听他说的如此漂亮,颇为妒忌。也不甘落于人后,说道:“臣等愿效犬马之劳,万死不辞。”

  皇帝极为高兴,笑道:“有四位爱卿护驾,朕高枕无忧了。卿等皆为布衣之身,行走御前,多有不便。朕即加封卿等为虎贲将军,食三品俸禄。以后朕与卿等时常相见,君臣之礼皆可免之。”四人受宠若惊,伏地叩首谢恩。同是行礼,太行双凶与燕山双雄却有所不同。燕山双雄只是出于礼数,并非十分看重三品虎贲将军之职。太行双凶却是由衷感激。他二人投效刘贼多年,没能捞到一官半职,名为客卿,实为家奴,郁郁不得志。如今才入宫禁,便得显官,当真做梦也想不到。

  皇帝注目太行双凶,似乎颇感兴味,问道:“施爱卿,常爱卿,朕观你二人仪表堂堂,必为草野奇士,却为何被冠以双凶之名?”太行双凶惊得汗流浃背,羞得老脸通红。刚刚站起,又跪倒在地,说道:“微臣该死,幼年时误交匪人,沦入邪途,多行不义,杀人如麻。武林同道不齿我等为人,畏惧我等凶残,背地里便以太行双凶相称。现在思之,悔恨无及。请陛下降罪,我等绝无怨言。”

  皇帝沉下面孔,说道:“本朝律例,杀人者死。你二人不知自爱,辜负了一身绝技,真令朕痛心。不过,朕不欲以微瑕而弃美玉,念你二人已生悔过之心,旧事不必再提。双凶之名不雅,可改为太行双杰。自今而后,当惜身自重,尽心竭力,报效朝廷,莫负双杰之号,莫负朕之厚望。”

  太行双凶听皇帝说杀人者死,只惊得两眼发黑,浑身打战。再听皇帝不念旧恶,两人倍感庆幸。最后皇帝赐号太行双杰,两人又喜得眉开眼笑,感激涕零。大凡武林中人,最惜声名。他二人自称自赞,自号太行双杰已有多年,江湖上却无一个首肯。今得皇帝金口玉言,太行双杰之号自此传遍天下。他二人心中之乐,更胜得三品之官。

  天赐见皇帝恩威并施,片言只语便将太行双凶收服,暗中称赞不已。四人去后,皇帝向天赐微微一笑,似乎是说:“朕的手段如何?”天赐亦报之以一笑。这一对亲兄弟内会于心,各自都涌起了一屡热意。兄弟之情,发自天性,无形中将他们之间的距离拉近了。

  

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